“Do more faster.” Zo omschrijven de oprichters van de prestigieuze accelerator TechStars wat acceleratorprogramma’s doen. Ze versnellen start-ups en scale-ups middels een intensief programma vol workshops, ondersteuning en netwerken. En dat zorgde al voor mooie resultaten. Neem Airbnb, Dropbox en Stripe. Maar acceleratoren zijn niet in elke fase nuttig voor een start-up. Daarom geven we 5 redenen waarom je wel of niet moet deelnemen.

Reden 1: je wilt versnellen 

De belangrijkste reden waarom je deelneemt aan een accelerator is om je groei te versnellen. Dit aspect onderscheidt een accelerator van een incubator. Terwijl incubatoren doorgaans laagdrempelig, minder intensief en op langere termijn werken, begeleiden acceleratoren een kleine, exclusieve groep start-ups tijdens een kort en intensief traject van meestal 3 tot 6 maanden. In deze korte periode ga je met ondersteuning van mentoren op zoek naar een product-market fit, haal je kapitaal op en verover je nieuwe klanten.

Een accelerator versterkt daarnaast de geloofwaardigheid van een bedrijf bij klanten en investeerders, en zorgt er doorgaans voor dat oprichters op persoonlijk gebied groeien. Acceleratoren bewijzen hun nut dus op verschillende momenten in de levenscyclus van start-ups en scale-ups, van vroeg tot laat. Pas wel op: acceleratoren willen doorgaans dat je er al staat. Als je dus een werkend product, een prototype of klanten hebt is dat een pluspunt. Wel is de gemene deler altijd die noodzaak tot versnellen.

Reden 2: je wilt een mentor

Quality mentorship is the secret sauce behind a great accelerator”, stelt Alex Iskold, de managing director van TechStars New York. Elke accelerator heeft experts en ervaren ondernemers verbonden aan hun programma, en hun steunkan het geheime wapen voor je start-up zijn. Doorgaans bestaat dit korps mentoren uit ervaren ondernemers, experts en CEO’s. Zij helpen oprichters verder op basis van hun netwerk en ervaring.

Een zeer bruikbare boost voor elke ondernemer!

Reden 3: je wilt netwerken

Naast de mentoren zijn er natuurlijk de andere deelnemers aan de accelerator. De meeste acceleratoren laten elk jaar een of twee“batches” start-ups toe tot hun programma, en doorgaans delen ze samen een co-working space. Ook alumni van de accelerator zie je er vaak terug.

Die periode van intensief samen groeien schept een band tussen de deelnemers, en dat kan je helpen om klanten, raad en steun te vinden. Bij een accelerator gaan is dus niet enkel een keuze voor jezelf, maar ook voor de andere start-ups en het alumni-netwerk van de accelerator.

Reden 4: je wilt specialisatie (of net niet)

Heel wat acceleratoren specialiseren zich in een specifiek veld of sector, wat deelnemers helpt om zich te lanceren in die specifieke branche. Andere acceleratoren kiezen er dan weer voor om breder te werken en kruisbestuiving tussen verschillende soorten start-ups toe te laten.

Beide typen acceleratoren bestaan in België. Zo begon de mediagroep Roularta een eigen Mediatech accelerator en richtte de bouwgroepBESIX recent een programma op rond construction en property tech. Anderzijds zijn er acceleratoren zoals Birdhouse, die meer inzetten op kruisbestuiving tussen verschillende types start-ups.

Reden 5: je wil ondersteuning

Acceleratoren bieden een hele reeks diensten aan, van marketing en coaching tot de zoektocht naar financiering. Naast persoonlijke begeleiding organiseren de meeste acceleratoren een intensief schema aan workshops, wat die kennisvergaring verder versterkt. Dat kan voor een broodnodige groei zorgen bij bedrijven en hen helpen om specifieke uitdagingen aan te gaan.

Birdhouse

Birdhouse is een van de belangrijkste acceleratoren van België en sinds 2016 begeleidden ze reeds 51 start- en scale-ups die samen €4.6 miljoen ophaalden. Birdhouse ontstond uit de netwerkorganisatie Aerey en werd dus opgericht door ondernemers. De focus op netwerken en verbinden zit zodoende nog steeds in het DNA van Birdhouse verweven.

Mentoren

Mentoren zijn de “secret sauce” van Birdhouse. Onder hen vind je ervaren ondernemers en bedrijfsleiders, bijvoorbeeld de (ex-)CEOs van Delhaize, Cisco en Brussels Airport, maar evengoed de oprichter van mediabedrijf Wijs. Elke start-up krijgt 2 of 3 van die mentoren vast toegewezen, en andere mentoren bieden hun hulp ad-hoc aan.

Netwerk & specialisatie

Het programma zelf is exclusief, er zijn twee rondes per jaar waarin elk 15 starters toetreden. Die 15 krijgen 6 maanden intensieve begeleiding.  De deelnemers die de selectie overleven zijn divers, en in de huidige klas zitten bijvoorbeeld bedrijven die werken in uiteenlopende sectoren zoals zonne-energie, software en voeding, net om die diversiteit en kruisbestuiving toe te laten. Daarnaast is er een constant uitbreidend netwerk van alumni dat al meer dan 50 start-ups en scale-ups bevat.

Ondersteuning

Birdhouse biedt deelnemers ondersteuning aan op maat en specialiseert zich in start-ups helpen om kapitaal op te halen. Daarbovenop is er een partnerschap met Belfius, die een fonds oprichtte van €10 miljoen om te investeren in Birdhouse start-ups. Wanneer start-ups er klaar voor zijn kan dit fonds in hen investeren.

Ten slotte blijft Birdhouse in haar DNA een netwerkorganisatie. Verwacht dus elk jaar een reeks events die de start-ups verbindt met andere actoren. En als je binnen raakt krijg je uiteraard ook een plek in de coworkingspaces in Antwerpen of Gent, en dat samen met een groep start-ups die minstens even leuk en ambitieus is als die op de foto hieronder.