Is jouw start-up flink aan het groeien? En was je nu net verliefd op het #startuplife? Dan is een grote onderneming allicht niet waar je passie ligt. Om nog maar te zwijgen over je investeerders, die nu stilaan hun return willen zien. Mocht je daarom overwegen om je onderneming te verlaten, bereid je dan goed voor met een exit strategy.

Waarom is een exit strategy belangrijk?

Het spreekt voor zich dat dit een belangrijk moment in de levensloop van je onderneming is. Hoe beter je het voorbereidt, hoe groter de kans dat het goed afloopt. Voor jou, voor je investeerders en voor het verdere bestaan van je onderneming. Geforceerd worden om halsoverkop beslissingen te maken kan er voor zorgen dat je in paniek schiet en foute keuzes maakt. En dat wil je ab-so-luut vermijden in een exit scenario… toch?

Voorbereiding is key, zeggen ze. Als je administratieve legaliteiten al praktisch kant-en-klaar op papier staan en je voorbereid voor de dag komt, nemen de onderhandelingen met de verschillende partijen veel minder tijd in beslag. Bovendien kan de waarde van je onderneming een pak hoger liggen als er een doordachte exit strategy achter zit.

Hoe pak je het aan?

De meeste ondernemers kiezen uit deze drie opties:

1. Sell, sell, sell

The main exit strategy is dat je je start-up verkoopt aan een groter bedrijf. Je krijgt (als alles goed verloopt) een grote som aangezien je je aandelen verkoopt, die de meeste ondernemers haast onmiddellijk in een nieuw avontuur pompen. De exit is ook het moment waarop de investeerders, zoals venture capitalists en business angels, hun geld terugkrijgen.

Typisch aan deze exit strategy is dat de belangrijkste managers en werknemers meestal blijven. Zo worden de founders vaak de CEO’s. Wanneer ze toch definitief het verhaal verlaten, blijven ze vaak nog een tijdje om de overgang soepel te doen verlopen.

Grote bedrijven nemen een start-up meestal over wanneer ze hun core activities willen uitbreiden. Jouw expertise overkopen is namelijk pakken goedkoper dan alles vanaf nul zelf te moeten uitzoeken en uit te bouwen.

2. Joined forces

Mergers met gelijkaardige ondernemingen zijn ook veelvoorkomend. Het is een exit strategie die namelijk veel voordelen biedt:

  • Je onderneming groeit; je kapitaal en aantal werknemers neemt aanzienlijk toe.
  • Jullie gezamenlijke expertise groeit; je kan ongetwijfeld veel van elkaar bijleren en jullie know-how is misschien zelfs complementair.
  • Je hebt een grotere kans je concurrentie van de kaart te vegen.

Een van de meest bekende voorbeelden in ons land is de fusie tussen Delhaize en Albert Heijn, die er mee voor gezorgd heeft dat 2015 een topjaar werd op vlak van fusies.

3. To the stock market, and beyond!

Een derde optie is dat je met je onderneming naar de beurs gaat. De voordelen spreken ook hier voor zich: niet alleen haal je heel wat budget op, een beursgang levert je ook de nodige naamsbekendheid op die je bedrijf achteraf nog harder doet groeien.

Daaraan gekoppeld gaat een beursgenoteerd bedrijf sneller nieuwe geïnteresseerde werknemers aantrekken, die je op hun beurt dan ook weer aandelen kunt verkopen om ze extra te motiveren. Als je bedrijf groeit, groeit de waarde van hun aandelen mee. Mooie incentive, right?

Bedenkingen bij een exit

Een exit strategie is voor veel ondernemingen zo’n big deal (letterlijk en figuurlijk) dat het vaak al mee opgenomen wordt in het businessplan, nog voor de start-up écht succesvol is. Dat is iets typisch Amerikaans en wordt in Europa niet altijd geapprecieerd. Volgens sommigen getuigt het van een onverschilligheid voor wat je creëert. Onder andere Alain De Taeye (Management board van TomTom) uit zijn ongenoegen over deze mentaliteit in een interview met Bloovi:

“Vroeger was het de droom van elke ondernemer om een multi-million dollar company uit te bouwen. Nu is hun start-up verkopen aan een grote speler precies het einddoel. Als je een goed idee hebt, waarom voer je het dan niet uit? Je moet het toch niet per se verkopen? Op zich hebben start-ups goede ideeën, maar ik mis een beetje een langetermijnvisie. En dat is niet alleen in ons land het geval: er zijn weinig bedrijven die het tot het einde maken. We verkopen de boel als het interessant wordt.’’

‘‘We verkopen de boel als het interessant wordt.’’

Anderzijds is het voor sommigen gewoon de meest logische oplossing. Zeker wanneer je start-ups in gelijkaardige sectoren overkop ziet gaan, is het soms de beste keuze om op tijd het zinkend schip te verlaten. Misschien kan iemand met meer middelen het weer doen varen. Ben je liever de founder/CEO van die start-up die overkop is gegaan of die ondernemer die zo slim is geweest zijn bedrijf op tijd te verkopen? Het is een keuze die je zelf maakt.