Iedere start-up wordt binnen ons acceleratorprogramma begeleid door twee gedreven mentoren. Ze worden nauwkeurig aan elkaar gematcht op basis van expertise en complementariteit. Maar welke rol vertolken mentoren precies? En wat verwachten ze van hun start-ups? Mentoren Dirk Dewulf, Nicole Berx en Wouter Van Eetvelde delen hun visies.

Waarom ben je mentor geworden?

Dirk: “Ik vind het persoonlijk zeer interessant om bedrijven te begeleiden en om mijn ervaring aan hen door te geven. Daarnaast was het ook professioneel nuttig. Als General Manager Online Services bij De Persgroep speurde ik destijds naar jonge bedrijven, om zicht te krijgen op goede spelers in de markt. Mijn goede vriend Geert Van Peteghem, mentor van het eerste uur, wees me op het mentorship bij Birdhouse.”

Nicole: “Ik vind het enerzijds plezierig om mijn ervaring vanuit verschillende domeinen te delen met anderen. Anderzijds leer ik zelf ook enorm veel. Zo ben ik in contact gekomen met start-ups die in een totaal andere markt actief zijn dan ikzelf. Neem Brickbook. Zij richten zich tot aannemers en onderaannemers, een doelgroep die ik totaal niet kende. Dan is het een uitdaging om te kijken of je je kennis een-op-een toe kunt passen, of dat je het weer even moet opfrissen. Dat is zeer verrijkend.”

Wouter: “Ik heb zelf bij een drietal start-ups gewerkt, maar op het moment dat ik mentor werd, werkte ik bij Western Digital. Dat is een multinational met 80.000 medewerkers en veel lange processen en procedures. Een schril contrast dus met de ‘let’s get things done now’-mentaliteit van start-ups waar ik zo van hou. Dat miste ik echt. Om die balans terug te vinden, heb ik me gestort op het mentorship bij Birdhouse.”

Wat kan een start-up van jou als mentor verwachten?

Dirk: “Start-ups zullen me bijna altijd kiezen voor mijn marketing- en saleservaring. Daarnaast ben ik zeer gefocust op meetbaarheid en performance. Ik merk dat jonge bedrijven snel geneigd zijn om te werken vanuit een goed idee, maar vergeten het planmatige erin te steken. En juist op dat laatste leg ik sterk de nadruk.”

Nicole: “Ik moedig altijd aan om verschillende invalshoeken te bekijken. Wat is de toegevoegde waarde voor de klant? Welk probleem los je op? Dat is heel belangrijk, want zo vermijd je dat je te snel vanuit je eigen product zaken begint te veronderstellen. Wanneer er vervolgens voldoende basisreflectie is, kun je je gaan verdiepen in verschillende domeinen: van pricing tot branding.”

“De balans tussen lichaam en geest is essentieel. Daar hamer ik op.”

Wouter: “Start-ups komen vaak bij mij voor technologische ondersteuning. Daar zit mijn specialisme. Verder richt ik me op ondernemersattitude en mentale ondersteuning. Want het leven in een start-up is niet altijd rozengeur en maneschijn. Je kunt te maken krijgen met afwijzingen, jaloezie, eenzaamheid, … De balans tussen lichaam en geest is daarom essentieel. En slaap en sport spelen daar een belangrijke rol in. Daar hamer ik op.”

Wat zoek jij in een start-up?

Dirk: “Enthousiasme! De drang om ervoor te gaan en om het bedrijf van de grond te krijgen. Maar ook de kritische bereidheid om te leren. Start-ups hoeven niet alles klakkeloos te aanvaarden wat ik of een andere mentor zegt. Maar ik wil wel het gevoel hebben dat ze met ons advies aan de slag gaan.”

Nicole: “Mijn motto is altijd: de start-up beslist. Ik hou ervan om meningen uit te wisselen en elkaar op die manier te verrijken. Er moet een bereidheid zijn om te luisteren. Maar de uiteindelijke beslissing ligt echt in de handen van de start-up.”

Wouter: “Ambitie. Het out of the box-denken, het challengen, een beetje dat rebelse. Met de uitdagende visie om de markt te destabiliseren en hun plaats daarin op te eisen. Niet dat zich dat manifesteert in grote woorden en hoogdravend geblaat. Maar wel met goede kennis van de sector waarin ze zitten.”

Hoe vaak zie je jouw start-ups? En hoe verlopen die contacten?

Dirk: “Meestal zien we elkaar op een vast moment, een keer in de twee weken. In het begin vragen we start-ups om topics aan te brengen die ze in hun acceleratormaanden aangepakt willen zien. In feite vullen zij dus de agenda. Als we eenmaal in het traject zitten, bekijken we de vorderingen en geven we ze ook onze verwachtingen mee voor de volgende ontmoeting. Daarbij overlopen we onder meer de KPI’s.”

Nicole: “Het is belangrijk om die frequentie van eens in de twee weken aan te houden, desnoods via een videocall. Zo zorg je er eigenlijk voor dat je geen excuus hebt om het niet te doen. Daarnaast vind ik het ook heel plezant om een WhatsAppgroep op te zetten met de start-up en de andere mentor. Zo blijft iedereen op de hoogte over wat speelt.”

Wouter: “Ik probeer altijd fysiek samen te komen met de start-up. Soms wil je namelijk ook een hardere boodschap overbrengen. Bellen werkt dan niet, omdat je zo niet ziet hoe de ander ermee omgaat. Er zit veel waarde in body language. Het is overigens essentieel aan de samenwerking tussen mentor en start-up dat je een veilige zone hebt om elkaar zaken te kunnen zeggen zoals ze zijn. En dat je vervolgens naar buiten stapt en elkaar nog steeds recht in de ogen kunt kijken.”

Wouter Van Eetvelde met Engaging Heroes bij Birdhouse Gent.

Welke uitdagingen kom je vaak tegen bij start-ups?

Dirk: “Wat ik altijd zie terugkomen, is de moeilijkheid om de focus te behouden. Dat komt doordat de start-ups nog klein zijn en omdat er meestal weinig inkomen is. Er komen dan weleens opportuniteiten langs die inkomsten genereren en die op korte termijn de pijn wat kunnen verlichten. Maar dat leidt ze wel af van hun langetermijndoelen.”

“Wat ik altijd zie terugkomen, is de moeilijkheid om de focus te behouden.”

Nicole: “Ik zie vaak dat een start-up niet direct goed kan omschrijven welk probleem hun idee oplost. Dus eigenlijk wat de toegevoegde waarde is van hun product. Daarnaast ook het behouden van focus. Dat is zeker niet makkelijk, ook niet voor onszelf als mentor. Maar ik denk wel dat we daar een goed klankbord in kunnen zijn.”

Wouter: “De USP eenvoudig uitleggen is inderdaad vaak de grootste uitdaging. Als start-up ben je al zolang bezig met de materie dat je ervan uitgaat dat iedereen om je heen dezelfde context heeft. Maar dat is niet zo. Je moet het uitleggen in Layman’s terms, lekentaal, die niet-vakspecialisten ook begrijpen.”

Wat is jouw meest memorabele moment met een Birdhouse start-up?

Dirk: “Ik heb eens met de mannen van Kayzr tot diep in de nacht aan de toog bij Foley’s (Ierse Pub in Gent, red.) gehangen. Er waren daar op dat moment nog meer start-ups, het was een soort community. Dat was wel echt een wijze avond.

Nicole: “Het geeft mij een enorme voldoening om te kunnen bijdragen aan het helpen realiseren van de droom die elke start-up heeft. Neem BeerSelect: drie jongens die, toen ik ze voor het eerst ontmoette, eigenlijk nog student waren. En nu hebben ze een volledige brouwerij in Gent uit de grond hebben gestampt. Ik ben fier dat alle start-ups die ik heb mogen begeleiden nog steeds geloven in hun droom en dat ze die, ook nadat ze het programma verlaten hebben, blijven waarmaken.”

Wouter: “Dat was met Tengu. Zij bieden complexe diensten rond big data en AI aan zowel immature als mature klanten. Maar hoe leg je dat in godsnaam uit? Toen bedacht ik vanuit het niets de metafoor van het leren fietsen. Je begint met steunwieltjes, doet het dan zonder en uiteindelijk stap je op een gewone fiets of zelfs een racefiets. En potdorie, drie weken later stond het op hun website. Ik ben helemaal geen marketingmens, dus dat vond ik magnifiek!

In hoeverre heb je contact met je collega-mentoren?

Dirk: “Er wordt wel informatie uitgewisseld, inhoudelijk en over de manier van werken. De meer ervaren mentoren krijgen dikwijls vragen van de nieuwe mentoren. Zelf heb ik ook wel eens contact opgenomen met een collega in het kader van de verloningsstrategie.”

Nicole: “Ik heb vooral contact met mijn co-mentor. Dan spreken we bijvoorbeeld over de dynamiek die we voelen bij de co-founders of over bepaalde strategische richtingen die we hen ook willen laten overwegen.’’

Wouter: “Ik vorm een vast duo met Peter De Gryse. Ze noemen ons ook wel Statler en Waldorf, de twee kritische opa’s uit de Muppet Show (lacht). We zijn samen gestart als mentor en zodoende hebben we een bijzondere band. We zien of spreken elkaar bijna dagelijks. Met de andere mentoren is het contact minder intensief, maar we zien elkaar op de vaste momenten, zoals de screeningsessies voor de nieuwe cohort. Die contacten zijn zeer verrijkend.”

Dirk Dewulf in het kantoor van Unpaid.

Zijn er professionele opportuniteiten gekomen uit je mentorship?

Dirk: “Via Birdhouse ontmoette ik ondernemer en mentor Jeroen De Man. We spraken elkaar regelmatig en concludeerden dat het misschien niet slecht was om samen eens iets op te zetten. Daar is ons bedrijf Unpaid uitgekomen. Sindsdien zijn er twee andere mentoren klant geworden bij ons, dus dat is erg leuk.”

Wouter: “Indirect wel ja. In de zin dat mijn netwerk enorm is verruimd. Daarnaast geef ik af en toe advies rond de materie waarin ik gespecialiseerd ben. En ik heb in een aantal start-ups kunnen investeren, nadat ze mij hierom gevraagd hadden. Dat geeft aan dat ze je vertrouwen en dat is uniek.

Heb je zelf een mentor gehad? Of iemand die belangrijk was in jouw carrière?

Dirk: “Mijn grote voorbeeld was Stephane Vermeiren. En nu je het zegt: ik moet hem eens bellen! Ik omschrijf hem altijd als een visionaire chaoot. Hij had honderdduizend ideeën. Ik ben zelf meer gestructureerd en minder visionair, dus ik selecteerde de beste ideeën eruit. We waren een goede tandem.”

“Sommige zaken waren zeker eenvoudiger en minder pijnlijk verlopen, had ik een mentor gehad.”

Wouter: “Helaas niet. Sommige zaken waren zeker eenvoudiger en minder pijnlijk verlopen, had ik een mentor gehad. Om een voorbeeld te geven: ik bouwde een team bij een tech start-up. Binnen tech begin je vaak met individual contributors die bijzonder technisch en zeer goed zijn in hun vak. En daar is dan soms een keer een hoek af. Op een bepaald ogenblik zag ik dat die persoon niet meer kon samenwerken met de rest van het team. Daar moest ik toen afscheid van nemen. Als ik die situatie met een mentor had kunnen bespreken, had ik die persoon tegen zichzelf kunnen beschermen en hem mogelijk toch kunnen behouden. Maar dat is met vallen en opstaan gegaan. Daar hoop ik mijn start-ups voor te behoeden.”

Welke tip geef je iedere start-up altijd mee?

Dirk: Zorg dat je een gedetailleerd businessplan hebt. En als je dat niet hebt, kijk naar je cijfers. Welke acties onderneem je om je salesfunnel gevuld te krijgen? Hoeveel leads heb je nodig om tot een x-aantal sales te komen? Voor je het weet, ben je 3 maanden verder. Als je dan nog geen vordering hebt gemaakt, heb je een probleem.”

Nicole: “Geloof in jezelf en droom!”

Wouter: “Niet opgeven, niet opgeven, niet opgeven! Ondanks alle tegenslagen. Incasseer even, haal adem, pas aan indien nodig en ga verder. Na de regen schijnt de zon!

Wouter Van Eetvelde met Engaging Heroes.

Welke tip zou je mee willen geven aan je (toekomstige) collega-mentoren?

Dirk: “Ik zou zeggen: geniet ervan! Het geeft mij in ieder geval veel energie om mee vorm te kunnen geven aan startende bedrijven. Ik hoop dat zij binnen 15 jaar nog eens iets zeggen zoals: dat was een goede richting, een goed idee, dat heeft me echt geholpen. Dan is mijn missie geslaagd.”

Nicole: Laat de start-ups in hun eigenheid en tracht je in eerste instantie in te leven in hun wereld en idee. Met andere woorden: projecteer jezelf niet teveel. Een beetje zoals een goede marketeer niet vanuit haar eigen behoeften denkt, maar vooral vanuit die van haar klanten.”

“Die hyperconcentratie van mensen met ambitie die allemaal de wereld willen veranderen, dat is fantastisch!”

Wouter: “Zorg ervoor dat de interacties met je start-ups niet vrijblijvend zijn en dat je topics voorbereid hebt om over te praten. En onderschat het niet qua tijdsinvestering. Want naast de vaste momenten met je start-up is er ook een flink aantal Birdhouse sessies om te volgen, over diverse topics. En dan zijn er nog de cohort reviews, de selectierondes,… Dat is intensief, maar daar krijg je veel energie van. Die hyperconcentratie van mensen met ambitie die allemaal de wereld willen veranderen, dat is fantastisch!

Jouw start-up ook laten groeien onder intensieve begeleiding?

Registreer je tot 7 juni voor het volgende Birdhouse acceleratorprogramma dat in augustus van start gaat!