Al heel wat start-ups groeiden zonder kapitaal: van Mailchimp tot GitHub. Niettemin is bootstrappen moeilijk. Daarom geven we je hier met de hulp van twee Birdhouse alumni Hive CPQ en Studaro onze 5 tips om zelf je start-up te bootstrappen.

Bootstrappen?

Kapitaal ophalen lijkt zowat de heilige graal voor start-ups, maar niets is minder waar. Je kan ook op eigen krachten groeien en dus een bootstrapped start-up worden. Dat lijkt misschien wat vreemd, zeker als je kijkt naar hoeveel aandacht er gaat naar kapitaalrondes bij start-ups. Niettemin zijn er genoeg voorbeelden van start-ups die op eigen middelen groeiden en die zo grote successen boekten.

Mailchimp, de bekende dienst voor nieuwsbrieven, koos er bijvoorbeeld voor om op basis van omzet te groeien. Vandaag zijn ze de marktleider in hun sector en halen ze $500 miljoen in omzet binnen, zonder ooit kapitaal te hebben opgehaald.

Maar het kan ook minder rechtlijnig. GitHub, het populaire platform om code te delen en open-source projecten te beheren, bootstrapte tijdens hun eerste 4 jaar. Pas daarna haalden ze in 2012 een kapitaalronde op van maar liefst $100 miljoen. Dit jaar werden ze overgenomen door Microsoft voor $7.5 miljard.

#1. Doe meer met minder

Groeien als start-up en geen kapitaal hoeven op te halen klinkt natuurlijk interessant. Maar het is moeilijker dan het lijkt. Je werkt met schaarse middelen en je zal dus meer met minder moeten doen. Een bootstrapped start-up moet elke cent die ze hebben omdraaien. Hoe je dat best doet?

  • Doe zoveel mogelijk zelf. Denk dus goed na over wanneer je bijvoorbeeld externe hulp inhuurt of een grote aankoop doet.
  • Verminder je kantoorkosten door van thuis uit of vanuit een co-working space te werken. Acceleratoren en incubatoren zijn eveneens nuttig in het voorzien van kantoorruimte.
  • Denk na over je team. Een klein, wendbaar team is waarschijnlijk de beste keuze voor een bootstrapped start-up. Of zoals Guy Kawasaki, een van de eerste medewerkers van Apple, het al stelde: “Bootstrappers understaff knowing that all hell might break loose.”

Een andere, interessante manier om meer met minder te doen is om naast je start-up te freelancen. Frederik Taleman van Birdhouse start-up Hive CPQ deed dit twee jaar lang. Met het geld dat hij zo verdiende, financierde hij de ontwikkeling van zijn product. Dat is wel niet altijd gemakkelijk. “Die beiden combineren zorgt er voor dat je soms niet de nodige tijd aan je start-up besteedt waardoor je slaagkans aanzienlijk kan verminderen”, getuigt Frederik.

#2. Kijk of bootstrappen bij je past

Niet elke start-up is geschikt om te bootstrappen. Een aantal situaties waarin bootstrappen moeilijker of zelfs onmogelijk zijn:

  • Je hebt hoge investeringskosten, bijvoorbeeld omdat je veel moet investeren in software-ontwikkeling.
  • Je moet investeren in intellectueel eigendom, iets dat vaak hoge kosten met zich meebrengt.
  • Je hebt een hoge cash-burn rate, het ratio dus waarin je cash uitgeeft om je bedrijf in stand te houden.

Een andere bootstrapped start-up van The Birdhouse is Studaro. Zij hebben hun business model afgestemd op bootstrappen. “We zijn een weinig kapitaalintensieve start-up”, vertelt Lorenzo Ego van Studaro. “We verbinden high-potential studenten met studentenjobs in hun expertiseveld, we doen dusvooral matchmaking. Als bootstrapped start-up is het dus zoeken of je nood hebt aan kapitaal en of je vooruit kan zonder grote investeringen.”

#3. Denk toch na over kapitaal

Er zijn start-ups, zoals Mailchimp, die uit principe geen kapitaal ophalen. Maar heel wat start-ups bootstrappen vooral op specifieke momenten in hun groei, om later wel kapitaal op te halen.

Het is dus een mythe dat bootstrapped start-ups nooit kapitaal ophalen. Een periode bootstrappen is bijvoorbeeld nuttig om je product-market fit te vinden en er dus voor te zorgen dat je product goed afgesteld is op een markt en een nood vanuit je gebruikers. Dat was ook het geval bij Hive CPQ. Ze bootstrapten gedurende twee jaar om hun product-market fit te vinden en hun product te ontwikkelen. Daarna haalden ze kapitaal op van twee privé-investeerders.

#4. Weet wanneer je moet stoppen

Je kan ervoor kiezen om kapitaal permanent af te zweren. Dat kan bijvoorbeeld als je op basis van je omzet kan groeien en je controle wil behouden over je start-up.

Maar zo’n pure koers kan ook betekenen dat je kansen mist, omdat je soms echt wel kapitaal nodig hebt. “Je kan ook teveel bootstrappen”, beaamt Lorenzo van Studaro. “Soms kom je kansen tegen die je met je initiële budget niet kan uitbuiten. Vroeg of laat zal je als start-up kapitaal moeten ophalen en wij zijn daar geen uitzondering op.”

‘‘Vroeg of laat zal je als start-up kapitaal moeten ophalen en wij zijn daar geen uitzondering op.’’

Volgens Ash Maurya, de uitvinder van de Lean Business Model Canvas, is het moment tussen het vinden van je product-market fit en het moment wanneer je wil schalen de beste plek om met investeerders te praten. Of zoals hij het uitlegt: “After Product/Market Fit your objective is to SCALE. This is the only time when both you and investors arealigned on the same measure of progress  –  growth.

#5. Behoud een bootstrap-mentaliteit

Bootstrappen doet je teruggaan naar de essentie en leert je om meer te doen met minder. En dat is een mentaliteit die nuttig is, zelfs wanneer je uiteindelijk wel kapitaal ophaalt. Het is namelijk makkelijk om verblind te raken door dat bedrag op je rekening, en door de bootstrap-reflex te behouden kan je dat tegengaan.

“Je hoort vaak dat dat een Vlaams kenmerk is”, vertelt Frederik van Hive CPQ. “Niet te veel kapitaal willen ophalen, en zuinig omspringen met beperkte middelen. En dat is eerder mijn stijl, ik hou ervan om organisch te groeien en zo ons bedrijf verder uit te bouwen. Al wil ik een latere kapitaalronde natuurlijk niet uitsluiten.”