2018 was een turbulent tech-jaar. Blockchain explodeerde en crashte, mobiliteit-startups doken op in onze straten en we kregen het ene na het andere privacy-schandaal te verduren. In deze blog blikken we daarom terug op het voorbije jaar, en geven we je onze 5 belangrijkste tech en ondernemers-trends van 2018.

Blockchain en cryptomunten

Begin 2018 stond in het teken van blockchain en cryptomunten. Experts voorspelden ambitieus dat cryptomunten zoals bitcoin het bestaande bancaire systeem zouden veranderen en dat de technologie achter bitcoin, blockchain, allerhande tussen partijen zou vervangen.

Die hype bereikte ook België. Een golf nieuwe start-ups werd zo opgericht en zelfs overheden en grote bedrijven, van de Vlaamse Overheid tot de Haven van Antwerpen, experimenteren met de technologie.

Sindsdien ging de blockchain-hype liggen. Waar één bitcoin in januari 2018 nog 17.000 dollar waard was, zakte de waarde tegen december 2018 onder de 4000 dollar. Daarnaast bleken heel wat blockchain-experimenten complexer dan aanvankelijk gedacht, en zitten we nog vooral in de fase van proefprojecten en experimenten.

Dit toont hoe nieuwe technologieën kwetsbaar zijn voor hypes, en dat een kritisch oog vaak nuttig is. Maar dat betekent niet dat we blockchain helemaal moeten afschrijven. Onder de oppervlakte kan de technologie nu volwassen worden.

Het onderzoeksbureau Gartner zette in haar hype-cycle voor 2018 bijvoorbeeld blockchain middenin de “trough of disillusionment”. Volgens hen doorloopt elke technologie een zogenaamde hype-cycle. Na elke hype komt een technologie in een fase terecht waar het niet meer populair is bij het grote publiek, maar waar vooruitgang wel doorgaat. Na die periode zien we beter in wat een technologie biedt, en hoe we er realistischer mee kunnen omgaan (ook wel het “plateau of productivity” genoemd). Of blockchain het zover overleeft komen we waarschijnlijk in 2019 te weten.

Mobiliteit-innovatie

2018 was daarnaast het jaar van mobiliteits-startups. Zo zagen we wereldwijd een golf van nieuwe concepten rond mobiliteit, en ook in België dook er meer innovatie in onze straten op.

In januari 2018 werd zo Poppy opgericht in Antwerpen, een free-floating autodeeldienst van de ex-oprichters van Flavr. De ex-oprichters van Take Eat Easy doken dan weer in de markt van de e-bikes en richtten Cowboy op. Met hun “IPhone van de e-bikes” haalden ze in 2018 meer dan 10 miljoen euro in kapitaal op. Birdhouse alumni Cycle Valley organiseert al sinds enkele jaren duurzame fietsoplossingen voor bedrijven en steden.

Maar ook internationale bedrijven vinden hun weg naar de Belgische markt. Free-floating elektrische steps van bedrijven zoals Bird verschijnen steeds meer in het Belgische straatbeeld. En er zijn zelfs start-ups die al deze innovaties verenigen. Het Finse Whim lanceerde in 2018 in Antwerpen met hun “Netflix van de mobiliteit”. Je betaalt hen een abonnementsbedrag en kan zo verschillende vervoersmiddelen zoals deelfietsen en deelwagens ermee gebruiken.

Dat kreeg natuurlijk ook kritiek. San Francisco en een hele resem Amerikaanse steden denken erover om elektrische steps zoals die van Bird te verbieden en free-floating fietsen kwamen in Brussel in de problemen omwille van overlast. Niettemin stonden mobiliteits-startups duidelijk in de lift in 2018. Iets wat zich hopelijk zal doorzetten in 2019.

AI

Kunstmatige intelligentie of AI werd in 2018 meer dan ooit mainstream. Er kwam erg veel aandacht voor het complexe thema. In België ontstond er ook een bruisend ecosysteem van AI-startups, en verwerken steeds meer bedrijven het in hun dagelijkse werking.

Zelfrijdende auto’s is de AI-innovatie die waarschijnlijk het meest in het oog sprong in 2018. Die technologie steunt sterk op kunstmatige intelligentie en bedrijven zoals Google en Uber maakten in 2018 grote sprongen vooruit. Maar dat had ook een donkere kant. 2018 bracht het eerste dodelijke ongeval met een zelfrijdende auto. In maart 2018 stierf er zo een voetganger na een aanrijding met een zelfrijdende wagen van Uber. Daarnaast volgden ook enkele ongevallen met de autopiloot van Tesla.

AI roept daarnaast de vrees voor jobverlies op. Want naarmate computers slimmer worden nemen ze misschien menselijke jobs over. Niettemin blijven experts het oneens over de uiteindelijke impact van AI (en robotisering) op werkloosheid. Of intelligente computers ons in de toekomst zullen vervangen blijft dus nog onzeker.

Wat we wel weten is dat een heel aantal Belgische start-ups nu al AI gebruiken. Birdhouse start-up TechWolf zet het bijvoorbeeld in om jobsites zoals die van de VDAB beter te maken. En bedrijven zoals Sentiance, Robovision en Faktion maken sectoren zoals landbouw, Internet of Things en chatbots efficiënter dankzij kunstmatige intelligentie. Het is niet enkel kommer en kwel in AI-land.

Dit soort schandalen, en toenemende bezorgdheid over online privacyschendingen, maakte het logisch dat 2018 ook het jaar van de GDPR werd. Die strenge nieuwe dataprivacywet van de Europese Unie invoerde zorgde natuurlijk voor heel wat kopzorgen bij bedrijven (denk maar aan het bombardement van mails dat je in het voorjaar kreeg), maar zorgde ook voor een betere databescherming voor Europese burgers.

2019 zal meer ethiek verwachten van internetbedrijven die met data werken. Consumenten zijn wantrouwig geworden over hun privacy, en start-ups zullen nu eenmaal moeten volgen.

Vrouwelijke ondernemers

Ten slotte was 2018 het jaar waar vrouwelijke ondernemers steeds meer hun plek opeisten, ook in de technologie-wereld. Tech is natuurlijk nog sterk gedomineerd door mannen. Techcrunch vond zo dat in 2017 17% van de Amerikaanse start-ups een vrouwelijke founder had, en TheNextWeb berekende dat voor hetzelfde jaar in Europa 15% van de founders vrouw waren.

Maar anderzijds zijn er ook lichtpunten. Conny Vandendriessche, oprichter van Accent Jobs, kwam in 2018 met een investeringsfonds voor vrouwen, WeAreJane, en we zien steeds vaker sterke vrouwelijke ondernemers (zie hier onze blogpost over die van The Birdhouse). Daarnaast bleek dat start-ups met vrouwelijke founders het vaak beter doen dan start-ups met enkel mannelijke founders.

Meer diversiteit in start-up land zorgt voor betere algemene resultaten. Als er dus één trend is die we moeten doorzetten in 2019 is het misschien deze laatste.