“Birdhouse gaf me weer goesting en vertrouwen om écht verder te doen”

Kristl De Loose beoefende haar droombaan als consultant, totdat plotse doofheid haar leven op zijn kop zette. Ze kon haar job niet langer uitvoeren en werd gedwongen haar carrière een nieuwe richting op te duwen. De ondernemende Kristl liet het er niet bij zitten en zocht inspiratie in Italië. Die vond ze in de verse pasta. Ze besloot de lekkernij in België te produceren met behulp van maatwerkbedrijf Aarova. Pastati was geboren!

Kristl De Loose

Op de dag dat we Kristl interviewden was België net enkele dagen in lockdown vanwege het Coronavirus. Zodoende spraken we elkaar niet op haar kantoor in Melle, maar via een conference call. Zoals bij vele ondernemers in de horeca is ook bij Pastati het werk stilgelegd. “Mijn productie zit volledig in het maatwerkbedrijf (vroeger beschutte werkplaats, nvdr.) en daar is iedereen thuis. Daarnaast zijn mijn klanten, voornamelijk horeca, ook allemaal gesloten”, schetst Kristl. “Ik gebruik deze tijd om de administratie in orde te brengen en om de toekomst te bedenken.”

Sterrenchefs en de Rode Duivels

Pastati maakt verse pasta volgens authentiek Italiaans recept. Die ligt in de CRU-winkels van Colruyt en is ook te verkrijgen via Voedselteams.be. De start-up levert echter voornamelijk aan horeca en traiteurs, waaronder sterrenchef Benoit Dewitte. Ook kwam haar pasta op het bord van de Rode Duivels terecht. Hoe dat is gelukt? “Ik heb ze gewoon opgebeld! Ik zei: jullie eten veel pasta, dus je moet die van mij absoluut eens proeven. Heel simpel eigenlijk, de cold prospection van vroeger.”

Dit is dé manier waarop Kristl haar prospecten en klanten benadert. “In de horeca werken mensen die nog niet mee zijn in het nieuwe tijdperk. Ze faxen zelfs nog! Een bestelling online doen, is voor velen nog heel ver van hun bed. Ik blijf dus bellen, faxen of langsgaan. Dat laatste werkt nog het beste, want een kok staat altijd aan zijn stoof.”

“Ik wil mensen met een afstand tot de arbeidsmarkt kans op werk geven.”

De volledige productie van Pastati ligt bij de maatwerkbedrijf Aaroova in Oudenaarde. Een toegewijd team maakt hier, onder leiding van twee koks, verse ravioli en andere pasta’s, met behulp van een viertal pastamachines. “Ik wil mensen met een afstand tot de arbeidsmarkt kans op werk geven. Het maakt me gelukkig om de werknemers te zien blinken van trots, in hun schort vol bloem.

Kristl kwam voor het eerst in aanraking met de sociale economie in de jaren ’90. Ze werkte toen als office manager bij Interlabor (nu Randstad, nvdr.) en stuitte daar op een vacature voor algemeen directeur bij een maatwerkbedrijf. Ze solliciteerde direct. “Iemand van de Raad van Bestuur zei me toen dat het niet de moeite was om verder te doen, omdat er allemaal mannen met serieuze ervaring hadden gesolliciteerd. Dat hadden ze me beter niet gezegd, want ik ben er toch directeur geworden!

Twaalf jaar lang gaf ze vervolgens leiding aan ruim 300 medewerkers, die produceerden voor klanten als Banksys en Colruyt. Doordat de job steeds technischer werd van aard, besloot Kristl om zelfstandige te worden als consultant en coach. Ze bleef actief in de sociale economie. “Ik haalde veel energie uit het ondersteunen en veerkrachtig maken van mensen. Als consultant gaf ik managementondersteuning en werkte mee aan reorganisaties. Dat was een hele toffe job die ik wilde doen tot het einde van dagen.

Noodlot

Toen sloeg het noodlot toe. Kristl was 53 toen ze op een donkere dag plots doof werd. De medische wereld weet nog altijd weinig over de aandoening. “Mijn rechteroor functioneert nog voor tien procent. Met een hoorapparaat kan ik nog iets verstaan.” Noodgedwongen moest ze haar job stopzetten. Wat volgde, was een roerige periode. “De begeleiding die ik jarenlang aan anderen had gegeven, moest ik nu toepassen op mezelf”, licht Kristl toe.

Om rust en inspiratie te vinden trok ze naar Piëmont in Italië. “Ik wilde iets doen met sociale economie, maar ik wist niet wat. Op de plaatselijke markt zag ik toen de verse pastakramen staan en dacht: dat is het!” Het idee bleek een reddingsboei voor Kristl, en ze vloog er direct in. “Ik heb opleidingen gevolgd bij Italiaanse bedrijven, restaurants en bij omaatjes om alles over de business en het product te leren. Vervolgens heb ik machines gekocht en zijn er chefs uit Italië naar België overgevlogen om alles in gang te zetten.”

Ondertussen draait de productie op het maatwerkbedrijf op volle toeren, waardoor Kristl zich kan richten op de operationele zaken en de ontwikkeling van nieuwe producten. Zo is ze bezig om met voedingsoverschotten vullingen te maken voor haar ravioli’s. Dat gebeurt nu nog op kleine schaal. “Ik koop mijn ingrediënten het liefst bij kleine boeren, kwekers en telers in Vlaanderen om de link te houden met de korte keten.

Vertrouwen tanken bij Birdhouse

In 2019 belandde Pastati in het acceleratorprogramma van Birdhouse. “Dat was voor mij een zeer leerrijke periode. Voordat ik bij Birdhouse terecht kwam werkte ik me te pletter, maar bleef ik verlies maken. Daardoor begon ik aan mezelf te twijfelen. Tijdens het acceleratorprogramma werd duidelijk dat ik meer volume moest draaien. Dat is waar de meeste voedingsbedrijven op vastlopen. Daarnaast heeft Birdhouse me geholpen mijn fundering te versterken, zowel op financieel als op marketinggebied.

Ook leerde Kristl bij Birdhouse haar focus te behouden. “Ik heb duizenden ideeën, maar waar het op neerkomt is focus. Eerst zorgen dat die in orde is, voordat je op vijf paarden tegelijk wedt. Zo reed ik weleens 30 kilometer met de auto om twee kilo champignons bij een boer op te halen. Ik had het gevoel dat ik daarmee 20 euro bespaarde. Maar uiteindelijk kostte die rit natuurlijk veel meer. Dat is een fout die ik ook bij veel jonge ondernemers terugzie.”

“Birdhouse heeft me weer goesting en vertrouwen gegeven om echt verder te doen.”

Kristl blikt tevreden terug: “Birdhouse heeft me weer goesting en vertrouwen gegeven om echt verder te doen. Dat is echt iets waarvan ik denk: wow, ik ben blij dat ik dat heb gedaan. De twijfel is volledig weggenomen.” Nu laat ze zich verder begeleiden door Birdhouse Services. “Ze helpen me bij het maandelijks analyseren van mijn cijfers en bij het bijsturen van budgetten. Daar ligt niet mijn talent, maar is natuurlijk zeer belangrijk.”

Uitdagingen

Via Birdhouse Services sloot Pastati onlangs een winwinlening af van 50.000 euro om op te kunnen schalen. Daarbij lopen er momenteel gesprekken met investeerders. Naast het vinden en behouden van financieel evenwicht, ligt de uitdaging voor Pastati vooral op productgebied. “Ik wil een vers, niet-gepasteuriseerd product, met een houdbaarheidstermijn die vanuit de markt gevraagd wordt. Maar dan wel als clean label, zonder toevoegingen van bewaarmiddelen. In samenspraak met de chefs blijf ik daarop verder ontwikkelen.”

Naast de commercieel medewerkster die ze net aanwierf, hoopt Kristl binnenkort ook een operationeel persoon in dienst te nemen. Ook is ze bezig met de ontwikkeling van een vernieuwende pasta. Een tipje van de sluier? “Het wordt een pasta zonder bloem, die eigenlijk in verse vorm nog niet bestaat. Het zal geen tarwepasta zijn. Die willen we eerst in België, en dan ook in de rest van de Benelux in de markt zetten. We werken nu vooral vanuit het Gentse, maar we willen snel ook daarbuiten aanwezig zijn!”

Net als Pastati jouw onderneming laten groeien?