“Dankzij het Birdhouse-Belfius fonds konden we schalen van 30 naar meer dan 100 Belgische gemeenten en steden”

Jonas Heirwegh (links) en Jennick Scheerlinck

Beter een goede buur dan een verre vriend. Met die filosofie lanceerden Jennick Scheerlinck en Jonas Heirwegh hun buurtplatform Hoplr in 2014, waarmee ze de lokale gemeenschappen terug willen doen bruisen. Hoe relevant die filosofie nog altijd is, blijkt des te meer in tijden van corona. Uit onderzoek dat Hoplr samen met UGent verrichtte, bleek dat 40% van de respondenten steun kreeg van buren tijdens de pandemie, waarvan 25.000 mensen effectief via Hoplr. Die impact smaakt naar meer, en de co-founders zijn dan ook vastbesloten om hun platform verder internationaal uit te rollen.

Het eerste idee voor Hoplr was nog een tikkeltje anders toen Jennick Scheerlinck er in 2013 mee van start ging: “We wilden iets doen om de lokale economie terug onder de aandacht te brengen. We zagen dat er meer en meer leegstand kwam en dat de kleine winkels en cafés het moeilijk kregen. Op een bepaald moment zocht ik een UX designer en die vond ik in Jonas Heirwegh, een jeugdkameraad. Tijdens onze allereerste meeting wist hij het concept breder te trekken naar de volledige lokale gemeenschap.”

Sociale impact

Sindsdien werken de twee jeugdvrienden samen aan het Hoplr van nu. Hun grootste drijfveer is het maken van sociale impact. Al sinds hun studies filosoferen ze graag over een betere wereld. “De maatschappij, de politiek, nieuwe trends… We verbaasden ons erover dat mensen zo verknocht zijn aan hun smartphones. Zo kwamen we tot de conclusie dat we mensen weer moeten samenbrengen en hen doen inzien dat een lokaal netwerk het verschil kan maken.”

“We horen mensen nog wel eens zeggen van: ‘Hoplr, dat is een soort Facebook-groep’. Maar het is meer dan dat! Samen met overheden stimuleren we de ontwikkeling van sociale gemeenschappen. Zo creëren we een sense of belonging, een groepsgevoel, vertrouwen en meer contacten. En dat laatste zorgt voor een langer zelfstandig leven en een gelukkiger gevoel. Die impact gaan we meten met hulp van een sociale wetenschapper van de UGent die binnenkort ons team komt versterken.”

“Nu ons concept gevalideerd is, gaan we onze aanpak veranderen.”

Hoplr telt momenteel meer dan 500.000 gebruikers in België en Nederland die via het platform contact leggen met hun buren. Via een terugkerende survey krijgt Jennick Scheerlinck regelmatig mooie feedback van de gebruikers: “Het is ongelofelijk om te lezen hoe mensen betekenis geven aan het platform en hoeveel ontmoetingen er tot stand gekomen zijn. Ook zijn ze blij met onze waarden van privacy en onafhankelijkheid. Dat het niet vanuit de staat opgedrongen wordt, het gratis is en reclamevrij. Dat is waar we voor staan.”

Die 500.000 gebruikers heeft Hoplr met name bereikt door te seeden. “We rolden op eigen kosten buurtnetwerken uit in nieuwe gemeenten en bedeelden brieven om burgers ervoor uit te nodigen,” legt Jennick uit. “Op die manier konden we bewijzen dat het werkt. Nu ons concept gevalideerd is, zijn deze investeringen niet meer nodig en gaan we onze aanpak veranderen.”

Brievenbedeling in Gent

Waar Hoplr altijd een bottom-up benadering hanteerde, richt men zich nu op langetermijnsamenwerkingen met steden en gemeenten. Die rollen op hun beurt het buurtnetwerk uit voor hun burgers. “Vanuit een business-standpunt is dat veel beter te verdedigen, want het is makkelijker schaalbaar. Waar we vroeger meer een ‘power to the people’-mentaliteit hadden, laten we nu de bestuurders die power faciliteren.”

In 2018 belandde Hoplr bij de accelerator van Birdhouse met een duidelijke ambitie: schalen. “We hadden al een MVP, onze eerste betalende klanten en zaten dicht tegen een product market fit aan. We waren klaar om te schalen naar heel België en hadden daarvoor onze ogen gericht op het Birdhouse-Belfius fonds. Mede door Belfius steeg het aantal Belgische gemeenten waarin Hoplr aanwezig is van 30 naar meer dan 100 en hebben we markten in Nederland kunnen openen.”

Kaf van het koren

In diezelfde periode is Hoplr van vijf naar twaalf mensen gegroeid. Dat bracht volgens Jennick de nodige groeipijnen met zich mee: “We zijn toen misschien iets te snel gegaan. Met het core team hadden we aan een half woord genoeg, maar met een groter team waren er meer regels en structuur nodig. Daar zijn we als management bewust oplossingen voor gaan zoeken, samen met de werknemers. Zo zijn we beter gaan opleiden en hebben we meer structuur en cultuur ingebouwd.”

“Ook hebben we het kaf van het koren moeten scheiden,” vervolgt Jennick. “We zijn teruggegaan naar tien mensen die er echt klaar voor waren. Dat was op advies van onze mentoren bij Birdhouse. Ze zeiden dat een start-up snel moet kunnen beslissen en dat je niet te lang moet twijfelen om mensen te laten gaan. Daarin hebben we fouten gemaakt. We hebben dingen soms te lang laten lopen omdat we schrik hadden of omdat we niemand wilden teleurstellen.”

Team Hoplr

Ondanks de moeilijke en harde keuzes die gemaakt moesten worden bleven de verhoudingen tussen de co-founders Jennick Scheerlinck en Jonas Heirwegh goed. “Onze samenwerking is met de jaren eigenlijk alleen maar beter en positiever geworden. In het begin botsten we nog weleens, omdat we beiden nogal de control freak uithingen. Maar nu zijn we zo naar elkaar toegegroeid dat we elkaar perfect verstaan en vertrouwen. We hebben eigenlijk bijna geen woorden meer nodig.”

“Corona laat zien hoe relevant Hoplr momenteel is.”

Zo doorstaan ze ook de woelige tijden van corona. Hoewel, woelig… In de periode van maart tot juli wist Hoplr maar liefst twintig nieuwe steden uit te rollen, waaronder Hasselt en Brugge. Daarnaast wisten gebruikers het platform goed te vinden: “We zagen een opflakkering van solidariteitsacties, hulpvragen en vooral mensen die hulp aanboden op ons platform. Uit onderzoek van UGent bleek dat 40% steun kreeg van buren, en 25.000 mensen effectief via ons platform. Corona laat dus zien hoe relevant Hoplr momenteel is.”

Die relevantie blijkt ook uit de Seal of Excellence die Hoplr van de Europese Comissie ontving. Het kwaliteitslabel wordt uitgereikt aan veelbelovende Europese projecten. Jennick Scheerlinck is blij met de erkenning: “Dat is dé kwaliteitsslinger van Europa en toch wel de beste bekroning die we gehaald konden hebben. En als bonus zorgt het voor zichtbaarheid en awareness, iets wat toekomstige investeerders over de streep kan trekken.”

Buurtfeest in pré-coronatijdperk

Investeringsparadox

Die investeerders zijn welkom: “Dit jaar willen we nog een ronde doen om zaken af te werken. En in 2021 gaan we voor onze Series B.” Jennick Scheerlinck voegt toe dat het vinden van kapitaal in België niet eenvoudig is: “Men gaat hier pas investeren als het project al significante omzet genereert. Maar om omzet te genereren, moet je eerst je product ontwikkelen. En daar heb je juist die investering voor nodig. Dat is een enorme paradox.”

“In Amerika zeggen ze: ‘What’s the dream? Hoeveel geld heb je nodig? Okay, let’s fucking build it! Dat is meer risico, maar zo creëer je wel de unicorns.”

“Ik denk dat dit, zeker voor agentschap ondernemen, nog wel food for thought is,” vervolgt Jennick. “Om ondernemingen echt te stimuleren, om wat vrijer en met minder commitment en complexiteit te kunnen innoveren. Men denkt dat dit alleen maar weggelegd is voor de Apple’s en Google’s. Maar in België kan dat ook, en daar moeten we meer in geloven. Gelukkig zijn er uitzonderingen: Showpad en Teamleader zijn wereldtop.”

Ook Hoplr heeft het vizier gericht op het buitenland. Het platform is al actief in Nederland en wil verder uitbreiden naar onder meer Frankrijk en het Verenigd Koninkrijk. Corona heeft die ambities in een hogere versnelling geschakeld: “Normaal gezien nemen bepaalde zaken veel tijd in beslag bij stads- en gemeentebesturen, maar nu kunnen infosessies, contracten en lanceringen ineens remote en snel geregeld worden. Dat heeft ons zeker doen nadenken over verdere internationalisatie!”

Net als Hoplr spectaculair groeien?