“We moeten nog veel leren, maar dat is niet erg. Dat mag altijd zo blijven”

“Alle drie gek genoeg om erin te geloven”: met die woorden omschrijven Michiel Valee, Pauline Van Ostaeyen en Troy Muyshondt de start van Dockflow. De drie jonge twintigers hebben een platform ontwikkeld waarmee containers makkelijk gevolgd kunnen worden tijdens hun zeereis. Met een goede dosis ambitie en dat tikkeltje naïviteit die elke ondernemer nodig heeft, zijn de drie ervan overtuigd dat Dockflow hét platform voor de logistiek kan worden.

Tech lead Valee heeft de opleiding Handelsingenieur gevolgd, CEO Muyshondt heeft Rechten gestudeerd en product lead Van Ostaeyen Economie. Om maar te zeggen: ze hebben alle drie een andere achtergrond. Maar net dat maakt hen zo sterk, vinden ze zelf. “We hebben elk onze eigen skills, maar die passen goed bij elkaar”, klinkt het. “We zijn complementair, vullen elkaar goed aan in onze verschillen.”

Troy Muyshondt Michiel Valee Pauline Dockflow
v.l.n.r.: Troy Muyshondt, Michiel Valee en Pauline Van Ostaeyen

Ideale state of mind

Valee had zo’n goeie samenwerking niet durven dromen toen hij de eerste ideeën voor Dockflow op papier zette. “Het is begonnen met mijn thesis in mijn laatste masterjaar”, vertelt hij. “Tijdens mijn stages in de logistiek had ik gezien dat het op vlak van digitalisering beter kon in die sector. Het ging er nog redelijk old school aan toe. Voor mijn thesis ben ik daar dieper ingedoken, en heb ik gemerkt waar de gaten zaten. Ik zag mijn kans om daar iets mee te doen, en een bedrijf op te richten om die gaten te vullen in de sector.” 

“We hebben allemaal sterke skills, maar het ontbrak ons wel aan kennis om een sterk sales-en marketingproces op poten te zetten. Daar heeft Birdhouse ons goed mee geholpen”

Maar alleen zou het niet lukken, dacht Valee. Dus ging hij op zoek naar de juiste mensen die mee in zijn project geloofden. “Geen enkel bedrijf wordt groot als er maar één iemand aan timmert, dus ik heb vrienden, kennissen en vrienden van kennissen aangesproken om erbij te komen. We waren eerst met een groep van tien of twaalf. Iedereen mocht maar wat proberen. Het was in het begin eigenlijk heel amateuristisch”, lacht Valee nu. “Maar geleidelijk aan is het toch iets formeler geworden: ik heb contracten opgesteld, duidelijk afspraken gemaakt en het voorstel gedaan aan iedereen om zich in te kopen. Zo zijn er mensen afgevallen die dat laatste niet zagen zitten, of die andere prioriteiten hadden. Pauline en Troy bleven over, zij waren net als mij gek genoeg om erin te geloven. De ideale state of mind of samen verder te gaan.”

Een zwart gat

Met z’n drieën op dezelfde golflengte zijn ze met Dockflow begonnen. Eerst als consultancy bureau voor de logistieke sector, maar uiteindelijk hebben ze een specifiek platform uitgebouwd. “Tijdens onze consultancy opdrachten merkten we dat heel wat bedrijven met dezelfde specifieke vraag sukkelen: “Waar is mijn container?’”, vertelt Muyshondt. “Van het moment dat een vrachtschip de ene haven verlaat tot het in de andere haven aankomt, is er blijkbaar een zwart gat. Bedrijven hebben geen idee hoe het gaat met hun container op een vrachtschip, of waar dat schip ergens zit”, vertelt Muyshondt. 

Het Dockflow-platform lost die onduidelijkheid op en geeft aan waar een vrachtschip precies is, wanneer het ergens zal aankomen, welke temperatuur er heerst in de containers, enzovoort. “Ons platform brengt al die verschillende data overzichtelijk samen”, vult van Ostaeyen aan. “Dat is erg handig om snel in te springen in geval van problemen. Maar Dockflow is niet alleen goed om worst case scenario’s op te vangen, bedrijven kunnen het ook inzetten om intern én extern efficiënter te werken. Ze kunnen transparantie bieden aan hun eigen medewerkers en klanten, iets wat steeds belangrijker wordt.”

Ervaringen van anderen

Het is niet omdat Dockflow een gat in de maritieme markt heeft gevonden, dat er geen uitdagingen zijn voor de drie twintigers. “Integendeel”, zegt Muyshondt. “Net omdat onze tool zo nieuw is voor de sector, moeten we nog heel wat mensen overtuigen van of wijzen op de voordelen ervan.” Maar de drie staan intussen sterk in hun schoenen, niet in het minst dankzij hun deelname aan het programma van Birdhouse begin 2020. “We hebben allemaal goede skills, maar het ontbrak ons wel aan kennis om een sterk sales-en marketingproces op poten te zetten. Daar heeft Birdhouse ons goed mee geholpen”, zegt Valee. “We hadden een duidelijke visie over het platform, maar niet over hoe we het verkocht zouden krijgen. De mentoren hebben ons inzichten gegeven in hoe we met concrete en haalbare stappen onze sales sterk kunnen maken.” 

“We doen alle drie mensen niets liever dan blijven leren, uit onze fouten maar ook uit onze successen”

Valee, Van Ostaeyen en Muyshondt hebben niet alleen geluisterd naar de mentoren, maar ook naar de verhalen van de andere start-ups.“Door met elkaar te praten merk je dat anderen ook voor gelijkaardige problemen of uitdagingen hebben gestaan. Hun ervaringen hebben ons evengoed inzichten gegeven”, zegt Van Ostaeyen. Muyshondt pikt in: “Advies krijgen van een CEO die al twintig jaar ervaring heeft, is zeker handig. Maar leren van mensen die in dezelfde fase zitten als jij, is minstens even interessant.”

Impact op de wereld

Wat de drie jonge twintigers niet hebben moeten leren, is hoe ze samen sterk moeten staan. “Als startende ondernemer heb je een onzeker bestaan. Als je naar je bankrekening kijkt en die staat lager dan gedacht, dan is dat even slikken. Als je klanten moet binnenhalen want anders wordt je runway te kort, dan lig je daar van wakker”, geeft Muyshondt toe. “Maar in die momenten trekken we elkaar recht, geven we perspectief, komen we met een nieuw idee. We streven samen naar hetzelfde doel”, klinkt het.

Als jonge ondernemers willen ze niets liever dat hun product de wereld een stukje verbeterd, dat het impact heeft. “Daar wordt elke ondernemer door gedreven, toch?”, klinkt het. Die impact hopen ze in 2021 nog te vergroten. Ze zijn duidelijk ambitieus – of hoe Muyshondt het nog zegt: “We zijn een groepje mensen zonder veel ervaring, en toch geloven wij dat we de maritieme wereld kunnen veroveren!” – maar toch blijven ze nuchter. “We moeten nog veel leren”, beseft Valee. “Maar dat is niet erg, dat mag altijd zo blijven van mij. We doen alle drie niets liever dan blijven leren, uit onze fouten maar ook uit onze successen.”

Net als Dockflow spectaculair groeien?