Hij is geen ondernemer pur sang, steekt Koen De Waele meteen van wal. “Eerder een wingman, een partner-in-crime, iemand die vanuit de coulissen de hoofdrolspeler aanvuurt en challenged”, klinkt het. Een rol waar De Waele perfect gelukkig mee is, voor alle duidelijkheid. Meer dan twintig jaren ervaring in het bedrijfsleven hebben hem geleerd waar hij goed in is. Dat vat vol expertise zet hij dezer dagen in als venture partner bij Volta Ventures, bestuurder bij SupplyStack en mentor bij Birdhouse.

Een gastcollege van professor William D. Bygrave van de Amerikaanse businessschool Babson College heeft voor De Waele z’n interesse in venture capital getriggerd tijdens z’n studiejaren. Zozeer zelfs dat hij na zijn studies economie in 1995 is blijven plakken aan de UGent om onderzoek te doen naar het onderwerp. “Na dat tweejarig onderzoeksproject ben ik bij FLV Fund beginnen werken. Het was toen één van de weinige venture capitalists in België. Ik was de derde persoon die er aan de slag ging, maar wel helemaal onderaan de ladder als analist”, vertelt De Waele. “We investeerden vooral in startende AI- en spraaktechnologiebedrijven. We spreken hier over eind jaren 90, dus die technologie stond toen echt in z’n kinderschoenen.”

Het bedrijfsleven in

Voor De Waele stopte z’n venture capital- avontuur toen hij bij Wolters Kluwer belandde in 2002. “Een bewuste keuze”, zegt hij daarover. “Bij het investeringsfonds zat ik als jonge gast tussen veertigjarige entrepreneurs en kwam ik hen vertellen hoe ze hun business best kunnen aanpakken, terwijl ik zelf geen echte bedrijfservaring had.” Bij het softwarebedrijf was De Waele verantwoordelijk om Teleroute, een stand alone unit binnen de grote corporate, uit te breiden. “Mijn masterplan was dat ik een jaar of drie, misschien vier, zou blijven bij Wolters Kluwer. Dan zou het tijd zijn voor iets nieuws. Af en toe eens veranderen, is goed, vond ik.” De Waele lacht: “Vijftien jaar later zat ik er dus nog hé.”

“Ik ben geen rasechte ondernemer, want ik krijg geen energie van dagelijkse operaties”

Nieuwe uitdagingen en transformaties hebben hem er al die tijd gehouden. Maar een overname van Teleroute door een Duitse investeringsgroep was voor De Waele het moment om toch de deur achter zich dicht te trekken. “Ik ben er business development manager geweest, CFO en Strategy Director en tussendoor ook interim-CEO. Toen ze me vroegen om uiteindelijk COO te worden, heb ik vriendelijk ‘nee’ gezegd. Ik wist dat ik van day-to-day operations geen energie zou krijgen en dat het tijd was voor iets anders. Als interim- CEO had ik ook al gemerkt dat die rol niets voor mij was. Ik ben dus geen rasechte ondernemer, want ik krijg geen energie van dagelijkse operaties”, klinkt het. “Soms moet het, uiteraard. Maar laat het me niet alle dagen doen, alsjeblieft.”

De sweet spot

Maar er was meer. De Waele miste z’n professionele jeugdliefde, zijn grote liefde: venture capital. “Sinds midden 2018 ben ik daar opnieuw dagelijks mee bezig. Fantastisch, vind ik dat. Als venture partner bij Volta Ventures kijk ik vooral naar B2B technologie start-ups. Dat is echt de sweet spot: zoeken naar de juiste starters om in te investeren, hun dossier evalueren, onderhandelen en hen dan begeleiden.”

Wat hem toch zo in dat venture capital-verhaal aanspreekt? “Ik zie zoveel straffe ideeën passeren die iets kunnen veranderen, die de wereld beter of efficiënter kunnen maken. Het feit dat ik daar een stukje kan toe bijdragen door die start-ups te helpen en begeleiden, vind ik er zo tof aan. Maar ook het analytische, de denkoefeningen die je moet maken om een 360°-view van een start-up te krijgen en om tot een win-win deal te komen. En daarna wordt het pas echt plezant: meesturen, mee begeleiden, mee op die ups en downs. Als wingman kan ik in alle aspecten van venture capital mijn gading vinden.”

“Ik zie zoveel straffe ideeën passeren die de wereld beter of efficiënter kunnen maken. Het feit dat ik daar een stukje kan toe bijdragen door start-ups en ondernemers te begeleiden, vind ik er zo tof aan.”

Want dat is vooral hoe De Waele zichzelf ziet: de tweede man, de sparring partner, de hulplijn.

“Mijn lijfspreuk is: ‘knowledge is power – know yourself’. Ik ken mezelf. Ik ken mijn sterktes en zwaktes. Ik ben niet de man die op de zeepkist gaat staan en tegen vijftig man zegt ‘nu gaan we naar links’, en iedereen gaat naar links. Nee, ik kan beter het verschil maken in een kleine setting, achter de grote man”, legt De Waele uit. “Er is een reden waarom heel wat CEO’s me in het verleden graag dicht bij hen houden. Omdat ik mijn mening zeg, mijn input geef – maar niet gefrustreerd ben als hij weloverwogen toch een andere kant uitgaat.”

Heilig geloof in succes

Waarmee De Waele zeker niet wil gezegd hebben dat hij geen ondernemersspirit heeft. “Zeker wel, ik ben absoluut entrepreneurial. Maar wel als partner, als begeleider voor investeerders en rasechte ondernemers. Ik haal mijn plezier uit anderen naar succes begeleiden, maar ik hoef daarvoor niet op de front page te staan. Laat me maar vanaf de sideline bijdragen aan dat succes.”

“Als mentor denk ik dat ik het grootste verschil maak door het denkpatroon van de starters even te doorbreken. Ze zitten, begrijpelijk, vaak vast in hun eigen hoofd – en dat is soms te zwart-wit”

En dat is exact wat hij doet als bestuurder bij SupplyStack en als mentor bij Birdhouse. Het mentorschap neemt hij al vier jaar op zich, maar De Waele raakt het niet beu. Hij heeft ondertussen de rol ingevuld op zijn manier. “Met mijn ervaring in finance, strategie en innovatie kan ik heel wat bijbrengen uiteraard. Maar ik denk dat ik het grootste verschil maak door het denkpatroon van de starters even te doorbreken. Ze zitten, begrijpelijk, vaak vast in hun eigen hoof en dat is soms te zwart-wit. Maar hun koppigheid en heilig geloof in succes zou ik er nooit willen uitschudden. Dat mogen ze gerust behouden.”

De ene moet hij een duw in de rug geven, de andere heeft wat veiligheid nodig, nog een andere moet De Waele dan weer afremmen. Om maar te zeggen: het is nooit een saaie boel als mentor. “Maar het plezantste is als je hen inzichten kan geven waardoor ze vooruit geraken. Als ze eindelijk een moeilijke knoop durven doorhakken, of het stuur naar een duidelijke koers durven draaien – dan heb ik mijn doel als mentor bereikt. Dan kan ik alleen maar blij zijn.”

Ook groeibegeleiding krijgen van Koen De Waele en onze andere mentoren?