Grote beslissingen nemen, risico’s recht in de ogen kijken, of nog: de kar van je bedrijf negentig graden draaien. Bij velen breekt het angstzweet uit, ondernemer en Birdhouse mentor Wouter Van Eetvelde krijgt er net een kick van. “De dualiteit van het ondernemen”, lacht hij. “Het is beangstigend, het kan je een ongemakkelijk gevoel geven. Maar verdorie, het is toch zo plezant.”

Toen Van Eetvelde op z’n dertigste zijn veilige job bij KBC opgaf om zelf een bedrijf uit de grond te stampen, was het verbazing alom bij zijn familie. “Ik kom totaal niet uit een ondernemersgezin, mijn ouders wisten dan ook eerst niet goed wat zeggen. ‘Wat gaat gij doen?!’, was hun reactie.” De ondernemer glimlacht bij de herinnering. Voor hem was het simpel: er was een goed idee, dus hij is gesprongen en met Dedigate begonnen.

Het idee voor Dedigate kwam van een jeugdvriend van Van Eetvelde. “We hadden samen Burgerlijk Ingenieur – Computerwetenschappen gestudeerd aan de UGent. Toen we elkaar toevallig eens opnieuw tegenkwamen eind jaren 90 vertelde hij mij hoe de evolutie van IT de komende jaren er volgens hem ging uitzien. En dan vooral dat bedrijven hun servers niet meer zelf zouden bijhouden, maar die zouden onderbrengen in datacenters. Daar moesten we opspringen, toch? In 2000 hebben we samen met een derde founder de deuren van Dedigate geopend. Als hostingbedrijf voor de servers van grote bedrijven waren we snel hot in IT-land.”

Sneeuwwitjes en dwergen archiveren

Zo hot zelfs dat de Amerikaanse speler Verizon in 2005 het Belgische bedrijf overnam. “Dat is toch iets waar we fier mogen op zijn, nee? Dat zo’n gigant een techbedrijf uit het kleine Belgenlandje wou kopen.” Van Eetvelde kijkt met trots terug op zijn eerste start-up, vooral omdat hij er ook veel heeft geleerd – over ondernemen, maar ook over zichzelf. “Ik heb er ontdekt waar ik mijn energie uithaal, wat ik het liefste doe. Operations leiden in een technologie-omgeving is vooral mijn ‘dada’.”

Na de overname van Dedigate heeft Van Eetvelde zich kunnen uitleven in zijn ‘dada’ als directeur voor het product van DataCenter Technologies. “DTC heeft een grote rol gespeeld in de evolutie van IT. De start-up had begin jaren 2000 een technologie gebouwd rond het snel opslaan en archiveren van data. Er was toen nog geen sprake van de cloudopslag zoals we die nu kennen, maar het was echt een revolutionair product.”

Maar een collega van Van Eetvelde zag meer mogelijkheden. “Hij kwam vaak in contact met
grote Amerikaanse klanten, waaronder Disney. Die mannen waren op zoek naar een manier om de beelden van hun sneeuwwitjes en dwergen op een centrale digitale manier te archiveren, niet gewoon op een dvd of videocassette. Hij had een idee, we zijn het beginnen uitzoeken en ineens ging de bal van het ondernemerschap weer aan het rollen voor mij”, vertelt Van Eetvelde. “In 2008 hebben we met drie mensen Amplidata opgericht, een softwarebedrijf voor het beheer van data in cloudservers.

“Het was zeer interessant om met grote bedrijven samen aan tafel te gaan zitten. Je krijgt inzicht in hun manier van deals sluiten, en daar kan je uit leren.”

Met grote bedrijven aan tafel

Opnieuw is Van Eetvelde erin geslaagd om met z’n start-up de interesse van de grote rakkers te wekken. “Intel Capital heeft toen in ons geïnvesteerd. Met zo’n naam kan je al eens uitpakken. Met dat kapitaal hebben we een kantoor geopend in Californië , the place to be voor een techbedrijf. We hebben daar een aantal OEM-deals kunnen afsluiten met grote klanten. Zo’n deal houdt in dat zij onze technologie konden overnemen met hun branding en naam erop geplakt, maar wij runden wel nog de technische show. Zeer interessant om met zo’n grote bedrijven samen aan tafel te zitten. Je krijgt inzicht in hun manier van deals sluiten, en daar kan je uit leren.”

In 2015 is Amplidata overgekocht door Western Digital. Hij wil er niet in detail op ingaan, maar volgens Van Eetvelde was het “een overname van de grote orde”. “Ze hebben van Amplidata een aparte business unit gemaakt en ik ben daar uiteindelijk nog vijf jaar gebleven. Vooral omdat ik het klassieke scenario wou vermijden dat de grote Amerikaanse groep het kleine Belgische bedrijfje volledige zou strippen van z’n technologie om dan de rest van de keet te sluiten. Ik heb dat uiteindelijk niet kunnen tegenhouden. In 2018 ben ik vertrokken.”

Op zoek naar adrenaline

Van Eetvelde kijkt met gemengde gevoelens terug op die periode. Fier op wat hij heeft bereikt, maar met pijn in het hart dat het zo is geëindigd. “De andere kant van de medaille van het ondernemen”,
zucht Van Eetvelde. Al kan hij daar best wel goed mee omgaan. Aan “achteraf gezien” en “spijt van beslissingen” doet hij niet zo mee. Het ondernemerschap is nu eenmaal een business van hoogtes en laagtes, van evolutie en revolutie, van downs tussen de ups.

Van Eetvelde gaat eigenlijk zelfs graag mee op die golven, voor hem is dat de kick die hij nodig heeft. “Als er een gekende cadans komt in de zaken, dan begin ik mij te vervelen”, geeft hij toe. “Dingen uitproberen, grenzen verleggen, niet stilstaan: daar ga ik voor. Ja, dat brengt risico’s mee, maar dat maakt het net zo leuk. Aan de rand van de afgrond staan, maar toch nog een stapje durven zetten. Zo ben ik als ondernemer, altijd op zoek naar een beetje adrenaline”, lacht hij.

“Je moet gewoon durven springen op een bepaald moment. Als er iets misloopt, lijkt het alsof je wereld gaat instorten. Maar dat is niet het geval, de wereld blijft draaien en na regen komt altijd zonneschijn
hé..”

Veel te braaf

Het is ook die mentaliteit die hij wilt meegeven aan starters in zijn rol als mentor bij Birdhouse. “In Vlaanderen zijn we erg voorzichtig, veel te braaf bijna. Ik moet de founders van start-ups dikwijls een duwtje in de rug geven of hun gezichtsveld eens opentrekken. Vaak zijn ze zo gefocust op hun product, dat ze hun marketing, strategie of doel vergeten. “Start with the ending in mind”, zeg ik hen altijd – van wie is die quote ook alweer? Stephen R. Covey, zeker? Soit, ik probeer hen dus te helpen hun doelen te stellen en er naartoe te werken.”

“Als mentor moet ik de founders van start-ups vaak een duwtje in de rug geven of hun gezichtsveld eens opentrekken. Vaak zijn ze zo gefocust op hun product, dat ze marketing, strategie of hun doel vergeten.”

Onderweg waarschuwt Van Eetvelde de starters voor fouten die hij zelf heeft gemaakt. “Fouten maken zullen ze sowieso doen. Maar als ik hen al kan behoeden voor de fouten die ik ooit heb gemaakt, dan staan ze toch al een stapje verder, denk ik.” Het feit dat hij mensen kan zien groeien en succesvol worden, is voor Van Eetvelde het toppunt van z’n mentorschap. “En als ze af en toe eens naar mij geluisterd hebben, dan geeft dat een goed gevoel”, lacht hij.

Ook groeibegeleiding krijgen van Wouter Van Eetvelde en onze andere mentoren?