Stilstand is achteruitgang. Of verandering is de enige constante. We horen dit soort uitspraken over het belang van innovatie bijna dagelijks. Maar door ze slechts uit te spreken, komt die vooruitgang er niet. Gelukkig zijn er genoeg ondernemers die daad bij het woord voegen en het als hun missie beschouwen om hun sector te vernieuwen en te verbeteren. Zo ook de volgende ondernemers die momenteel het acceleratortraject bij Birdhouse volgen. Hoe proberen zij de wereld iedere dag een beetje mooier te maken? En wat doen ze om voorop te blijven lopen?

Filip Roose (Fit Things)

In 2016 richtte Filip Roose Fit Things op. De start-up produceert Slimbox, een machine die het mogelijk maakt om kartonnen verzenddozen op maat te produceren. Waar het idee vandaan kwam? Filip: “Uit frustratie (lacht)! Hoe is het mogelijk dat we bijna mensen naar Mars kunnen brengen, maar er niet in slagen om een stomme passende doos te gebruiken wanneer we goederen opsturen? Als je er dan als nerd over gaat nadenken, komt er al snel een technische en praktische oplossing uit.”

Vooruitgang is belangrijk volgens Filip: “Er zijn genoeg bewijzen dat een status quo niet goed is. Dat betekent achteruitgang. Maar ondertussen zet het exponentieel toenemende bevolkingsaantal een ongelooflijk grote druk op de wereld. Ik hoop met onze huidige en toekomstige innovaties een klein beetje stoom van die wereld-ketel te kunnen halen.”

Hoe is het mogelijk dat we bijna mensen naar Mars kunnen brengen, maar er niet in slagen om een stomme passende doos te gebruiken wanneer we goederen opsturen?

Hoewel het idee voor zijn start-up vlot op tafel lag, blijkt het ondernemerschap minder eenvoudig: “We hebben enkele serieuze tegenslagen gehad, maar die zijn we doorgekomen met bloed, zweet, tranen en veel spaarcenten. Nu we onze product-marketfit op punt hebben is het een kwestie van groeien. Maar het bouwen van de machines kost verschrikkelijk veel geld. Een verkeerde inschatting op dat vlak zou de doodsteek kunnen betekenen, dus dat moet tot in de detail worden uitgedacht.”

Filip vindt hiervoor de nodige begeleiding bij Birdhouse: “De mentoren helpen me om mijn focus te behouden. Daarbij word ik ook flink gechallenged en slaan ze me geregeld mijn comfortzone uit. Ik heb dus al veel uit het programma kunnen halen, meer zelfs dan ik had durven dromen!”

Nicholas De Nil (Bizzcontrol)

Als freelance finance consultant merkte Nicholas De Nil bij verschillende bedrijven dat niet-financiële managers weinig interesse hadden in complexe cijferpresentaties. Toch vond hij een manier om ze mee te krijgen in zijn verhaal: “Door gebruik te maken van de nieuwste business intelligence technologieën, slaagde ik er telkens in om de complexe materie aantrekkelijk te maken. Bepaalde mensen keken zelfs met plezier uit naar de maandelijkse financiële meetings!”

Zo ontstond het idee voor Bizzcontrol, een tool die complexe boekhouddata transformeert naar visueel aantrekkelijke en begrijpelijke rapporten en analyses. Samen met programmeur Lode Cools en business developer Wim Hoornaert, beiden tevens co-founder, legt Nicholas de lat hoog: “We willen de volledige accountancysector in beweging brengen. Het is duidelijk dat veel boekhoudkantoren onze visie delen en beseffen dat ze hun dienstverlening moeten aanpassen om relevant te blijven. Onze tool helpt hen daarbij.”

“Door ons te omringen met mentoren en andere ervaren ondernemers zijn we ervan overtuigd dat we minder fouten zullen maken die ons tijd en geld zullen kosten.”

“Het in beweging brengen van een hele sector vraagt geduld en doorzettingsvermogen. Gelukkig worden we gesteund door verschillende onafhankelijke organisaties die de sector actief helpen in deze evolutie”, vervolgt Nicholas, die ook het belang van innovatie benadrukt. “Om voorop te blijven lopen is het belangrijk dat je vanaf het begin meesurft op nieuwe technologiegolven. Het is hierbij wel essentieel dat je technologie niet ziet als doel op zich, maar als een middel om inspiratie en innovatie mogelijk te maken.”

Nu hun product op punt staat, ligt de nadruk voor Bizzcontrol momenteel bij het uitbouwen van een getalenteerd team en een customer centric salesproces. Daarin krijgt het nu ondersteuning van Birdhouse: “Door ons te omringen met mentoren en andere ervaren ondernemers zijn we ervan overtuigd dat we minder fouten zullen maken die ons tijd en geld zullen kosten. Zo kunnen we Bizzcontrol sneller later uitgroeien tot een succesvolle onderneming.”

Chiel Haesendonck (Ask Waldo)

Na zijn opleiding International Business, Strategy en Innovation afgerond te hebben ging Chiel Haesendonck, “zoals zoveel economen”, aan de slag als advisory consultant: “Ik leerde er veel, maar er ontbrak iets. Ik keek er enorm naar uit om zelf een project op te zetten, iets waar ik me volledig in kon smijten. Zo ben ik met Robin Vanderschueren en Thomas Thaens Ask Waldo begonnen in de zomer van 2020.”

De drie co-founders ontwikkelden een technologie die kennis en expertise binnen grote bedrijven met elkaar verbindt en visualiseert. Zo vinden medewerkers sneller de juiste collega voor hun op te lossen probleem. Chiel: “We zagen alle drie dezelfde communicatieproblemen bij organisaties in verschillende sectoren. Dat gaf ons de bevestiging om te gaan doen wat we nu doen: grote organisaties een tool bieden om silo’s te doorbreken, werknemers te engageren en een echte deelcultuur te ontwikkelen.”

“Door aanwezig te zijn in start-up communities zoals Birdhouse, zorg je ervoor dat je aan de frontlinie van de innovatieve ideeën staat.”

Waar ligt momenteel de grootste uitdaging voor Ask Waldo? “Enerzijds willen we de oplossing plug & play maken, een technisch vraagstuk. Anderzijds werken we aan de positionering van ons product. Een oefening die complexer is dan het lijkt, aangezien het een relatief nieuw concept is. Dat maakt gluren bij de buren net wat moeilijker. Verder werken we ook aan duidelijke processen, zodat we na ons traject bij Birdhouse kunnen gaan schalen.”

Naast Birdhouse neemt Ask Waldo ook deel aan de Chileense accelerator Start-up Chile. Waarom die keuze? Chiel: “Door aanwezig te zijn in dit soort start-up communities, zorg je ervoor dat je aan de frontlinie van de innovatieve ideeën staat. Zo ben je altijd mee met wat er speelt op dat vlak. Maar je denk ook geregeld: dju, had ík dat maar uitgevonden! Dat geeft echt een boost. Het is een dagelijks ritje in de start-up-rollercoaster!”

Steven Van Den Ouweland (Distrilink)

Steven Van Den Ouweland is, naast Jelle Stas, een van de co-founders van Distrilink. De start-up helpt fabrikanten van consumptiegoederen hun merk via online marketplaces uit te bouwen. De stap naar het ondernemerschap ging via een omweg: “Als student wilde ik al ondernemen, maar ik behaalde mijn diploma tijdens de economische crisis van 2008 en koos daarom voor een vaste job. Toen ik 11 jaar later als Head of Sales van People Against Dirty met Distrilink in contact kwam, ging het balletje rollen en ben ik er alsnog voor gegaan!”

Distrilink werd opgericht in 2019. Steven bleek de missing link in het founders team: “Op dat moment wilde ik Ecover, een merk van People Against Dirty, onboarden op Bol.com. Daarvoor had ik hulp nodig van een derde partij. Dat was dus Distrilink, dat op dat moment een platform ontwikkeld had voor een distribiteur van babyspullen. Samen hebben we datzelfde platform toen ook op Ecover toegepast.”

“We moeten een balans vinden in de huidige en toekomstige uitdagingen en daar gepast in gaan investeren.”

Ondernemen brengt andere uitdagingen mee dan een vaste job: “Ik heb tot nu toe altijd vóór bedrijven gewerkt maar nu moet ik áán een bedrijf werken. Dat is voor mij de eerste keer en ik hoop dat bij Birdhouse te leren. Daarnaast gaan we kijken hoe we duurzaam kunnen groeien zonder daarin te traag of te behoedzaam te gaan. We moeten een balans vinden in de huidige en toekomstige uitdagingen en daar gepast in gaan investeren.”

Volgens Steven heeft de corona ervoor gezorgd dat e-commerce definitief is doorgestoten in België. De pandemie betekende zodoende de nodige steun in de rug voor Distrilink, maar ook voor bedrijven die de stap naar online sales willen maken: “Door onze slimme oplossing kunnen alle lokale Belgische fabrikanten zich aansluiten op de online marktplaatsen. Zo creëren we een equal playing field en dragen we indirect ons steentje bij aan het ondersteunen van onze economie.”

Niko Lecluyse (Breezo)

De probiotische verneveling van Breezo zorgt voor een verbeterde luchtkwaliteit en hygiëne, ook op plekken die moeilijk bereikbaar zijn bij het schoonmaken. Hoe kwamen founders Niko Lecluyse en Stefan Van der Cruysse op het idee voor deze innovatie? Niko: “Mijn vennoot had ooit een schoonmaakbedrijf en ondervond altijd de moeilijkheid om dampkappen en luchtkanalen proper te krijgen. Toen hij in aanraking kwam met probiotische schoonmaakmethodes, bleek dat de perfecte oplossing.”

De twee founders verbreedden vervolgens hun scope: “Naarmate ons idee in uitvoering kwam, beseften wij meer en meer dat ook de ruimten waarin we leven en werken nood hebben aan een upgrade. Zo verlegden we voor een deel onze focus, zonder het originele idee uit het oog te verliezen. Met onze oplossing kunnen wij de dagelijkse ongemakken door een slecht binnenklimaat verminderen en creëren wij echt comfort voor de mensen.”

Bij Birdhouse staat Breezo momenteel voor verschillende uitdagingen: “We zien meer en meer druk ontstaan op de dagelijkse operations omdat de vraag significant stijgt. Het is daarom zeer belangrijk om de juiste prioriteiten te stellen. Om de vraag in de toekomst ook aan te kunnen zoeken we naar financiering om onze organisatie verder te laten groeien, vooral met sales-profielen. Komende zomer starten we daarvoor een Winwinner campagne.”

“Voor innovaties geldt voor mij de gouden regel dat je bijkomende nieuwe problemen altijd probeert te voorkomen.”

Niko ziet ook nog volop mogelijkheden voor nieuwe toepassingen van probiotica: “Onze sector staat nog maar aan het begin. We zien momenteel een exponentiële groei in het onderzoek naar de werking en voordelen ervan. De komende jaren zullen er nog heel wat toepassingen ontwikkeld worden. Voor die innovaties geldt voor mij wel de gouden regel dat je bijkomende nieuwe problemen altijd probeert te voorkomen. Ze moeten uiteindelijk wel een netto winst opleveren voor de volledige maatschappij.”

“Innovatie en verandering is de enige constante”, vervolgt Niko. “Om daarin mee te kunnen gaan geloven we sterk in het uitbouwen van een breed netwerk, dat zelf ook met nieuwigheden op de proppen komen. Zo kregen wij recent nog een tip van de CEO van een Franse scale-up om mee te surfen op hun nieuwe technologie. Het vraagt natuurlijk wel de durf om transparant en open te zijn, maar je wint er veel mee. Uiteindelijk is het tweerichtingsverkeer.”

Wil je ook de wereld veranderen met je start-up? Schrijf je in voor Birdhouse Accelerator!

Maak gebruik van ons netwerk van mentoren, Scale-up Eagles en experts.