Jan-Willem (25) heeft er op jonge leeftijd al een hele weg opzitten. Hij begon met ondernemen op de universiteit, werd een dropout en bouwde sindsdien Birdhouse op tot wat het nu is. In deze blogpost interviewen we hem over zijn eigen ondernemersverhaal en vragen we hem naar zijn tips voor jonge ondernemers.

Ondernemerschap als uitlaatklep

Het academische pad van Jan-Willem is atypisch te noemen. “Ik ben op mijn 16e aan de universiteit gestart. Maar na twee jaar wiskunde heb ik de switch gemaakt naar burgerlijk ingenieur. Ik vond wiskunde leuk maar te theoretisch. Bij de burgerlijke ingenieurs had ik echter nog steeds dat gevoel. Ondernemerschap was toen een uitlaatklep om iets meer praktisch te doen. We zijn toen een start-up begonnen, een spin-off van de UGent, die 3D visualisaties en hologrammen maakte.”

Dat bleek een leerrijke, maar uiteindelijk onsuccesvolle ervaring: “Met die eerste start-up ben ik twee jaar bezig geweest. En tijdens die twee jaar heb ik zo goed als elke typische start-up-fout gemaakt die je je kan indenken. De verkeerde investeerders, te lang ontwikkelen, te weinig nadenken over product-market fit, geen focus…”

Aerey

Uiteindelijk viel het team van die originele start-up uit elkaar. Maar niettemin bleef de itch om te ondernemen. Daarom richtte hij mee Aerey op.

“Ik zat toen al in de vroege Belgische start-up community en ik had het gevoel dat ik daar iets aan kon toevoegen. Tijdens mijn laatste jaar studeren ben ik mee Aerey gestart, een offline community die events organiseerde. Dat was een heel intensieve ervaring. Op anderhalf jaar tijd hebben we meer dan 20 events gedaan waar gemiddeld meer dan 100 mensen op af kwamen. Ons doelpubliek lag uiteindelijk ook bij start-ups en ondernemers die heel concreet met iets bezig waren.”

En dat had succes: “In de beginfase smeten we een event online en binnen de twee dagen zat dat vol. Op dat moment was er nood aan onze no-nonsense aanpak in die community.”

Aerey event

Birdhouse

Aerey vervelde daarna in Birdhouse. “Birdhouse is er gekomen door veel te luisteren naar de noden van start-ups, maar ook naar mensen met veel ervaring. Dit zijn de mensen die vandaag in ons concept de mentoren zijn.”

Onze oprichter vertrok vanuit zijn doelgroep. Een gouden tip voor elke start-up. “Ik zag dat er veel start-ups waren die nood hadden aan intensieve begeleiding door mensen die ervaringsdeskundige zijn. Begeleiding van ondernemers dus. Aan de andere kant zag ik ook dat veel mensen met ervaring energie halen uit het helpen van jonge ondernemers.”

Birdhouse is een start-up

Birdhouse bracht die twee groepen samen in hun accelerator, dat een kort, selectief en intensief traject aanbood. “Wij zijn heel snel gegroeid. En dat leidde wel eens tot groeipijnen. We moesten vaak ook erg snel beslissingen maken. De naam Birdhouse hebben we bijvoorbeeld twee weken voor de lancering gevonden. Mijn vriendin heeft humpty-dumpty daar snel een mooi logo voor gemaakt.”

“Birdhouse is zelf dus een start-up.” vertelt hij. “Ik was 23 toen ik startte met Birdhouse. Ik had toen eigenlijk nul ervaring. En dat heeft zijn nadelen, maar ook zijn voordelen. Wij leren allemaal erg snel bij en we zitten in een organisatie met mensen die de mentaliteit hebben om constant veel en snel bij te leren. We groeien ook nog zelf en we verbeteren constant onze programma’s. Elke editie die we doen is beter dan de vorige.”

Dat Birdhouse zelf nog een start-up is zorgt er voor dat ze start-ups beter begrijpt. “Ik denk dat het zeker een voordeel is.” vertelt Jan-Willem. “Veel van de problemen waarmee onze start-up in aanraking komen, hebben we zelf ook meegemaakt.”

Net als een start-up groeide Birdhouse ook pijlsnel: “de eerste keer hadden we 160 inschrijvingen en twee jaar later zijn dat er al meer dan 800. Sinds 2016 begeleidden we 65 start-ups, die samen al €4,6 miljoen in kapitaal ophaalden. Die groei heeft er voor gezorgd dat we steeds grotere partnerschappen hebben kunnen opzetten. We hebben nu zelfs een fonds van €10 miljoen samen met Belfius.”

Connectiemachine

De transitie van een event-organisatie naar een accelerator was uitdagend, maar ook logisch. “Ik haal energie uit connecties maken. De visie veranderde natuurlijk al verschillende keren, maar het DNA is nog steeds hetzelfde sinds Aerey. We willen steeds een connecterende rol spelen.”

Op een bepaalde manier lijkt Birdhouse dus nog op Aerey: “Bij Aerey brachten we ondernemers met elkaar in contact. Maar ons acceleratorprogramma is eigenlijk een connectiemachine die start-ups connecteert met de juiste ervaring, contacten en expertise. We verbinden ze ook met investeerders en we brengen start-ups met elkaar in contact. De community in onze kantoren is cruciaal voor heel wat start-ups.”

Dropout

Ondertussen heeft Jan-Willem de universiteit achter zich gelaten, zonder af te studeren trouwens. “Ik heb mijn diploma niet behaald. En het eerste jaar erna zat ik met een gevoel van schuld en onzekerheid. Maar ik ben erg blij dat ik dat gedaan heb. Want waar we nu staan met Birdhouse, daar mag ik trots op zijn.”

“Studeren heeft me enorm geholpen, maar mijn passie ligt bij het verbinden van mensen en bij ondernemen. En vandaag vraagt nooit iemand mij naar mijn diploma. In de afgelopen drie jaar heb ik nooit iets niet kunnen verwezenlijken omdat ik geen diploma heb.”