De Raad van Bestuur van Birdhouse krijgt versterking van Catalina Daniels. Zij treedt als vijfde lid toe als onafhankelijk bestuurder. De ervaren consultant en investeerder is met name actief in New York en steekt haar ambities niet onder stoelen of banken: “Mijn hoofdtaak is om te verzekeren dat Birdhouse dé beste accelerator in België wordt.”

Catalina Daniels heeft haar sporen al ruim verdiend in de start-up wereld. Zo is ze actief als consultant en investeerder en is ze Venture Partner bij het oudste acceleratorprogramma in New York: Entrepreneurs Roundtable Accelerator (ERA). In samenwerking met ERA zette ze het Flanders New York Accelerator op. Hiermee helpt ze Vlaamse start-ups de grote oversteek naar Amerika te maken. Nu treedt ze dus toe tot de Raad van Bestuur van Birdhouse.

© Nadia El Makhfi

Ik vind het krachtig dat Birdhouse gegroeid is uit een netwerk van mentoren”, vertelt Catalina Daniels over de reden van haar toetreding. “Die zijn samengebracht door Jan-Willem (Callebaut, oprichter, nvr.). Allemaal ondernemers en professionals met ruime ervaring. Dat netwerk is voor mij een basisvoorwaarde om jonge ondernemers goed te kunnen helpen. ERA, de accelerator in New York waar ik venture partner van ben, is ook zo begonnen.”

Is het netwerk van mentoren iets wat Birdhouse onderscheidt van de andere Vlaamse acceleratoren? “Ik denk het wel. De andere acceleratoren doen ook fantastisch werk, maar kennen niet dezelfde oorsprong. Ik denk dat wij met Birdhouse echt een verschil kunnen maken in Vlaanderen en mogelijk in heel België. De basis is er om dat te verwezenlijken.”

“Onze start-ups moeten tot de succesvolste ondernemers van België gaan horen.”

Over haar ambities bij Birdhouse is Catalina Daniels helder: “Ik wil Belgische ondernemers zo goed mogelijk helpen succesvol te zijn. Vanuit mijn rol in het bestuur zal dat vooral op indirecte wijze zijn. Zo wil ik ervoor zorgen dat het businessmodel van Birdhouse verder versterkt wordt en dat het netwerk van mentoren wordt uitgebreid. Verder wil ik natuurlijk dat het programma goed in elkaar steekt en dat start-ups aan kapitaal kunnen geraken. En dat ze uiteindelijk tot de succesvolste ondernemers van België gaan horen.”

In New York, de stad waar Catalina Daniels nu vijf jaar actief is, schitterden Belgische start-ups door afwezigheid: “In mijn eerste jaar was ik actief als professional angel investor, waarbij ik 300 bedrijven heb gezien. Geen enkel van die bedrijven was Belgisch. Sterker, geen enkel was Europees! Dat klopte niet. We hebben waanzinnige universiteiten, ondernemers en ingenieurs. Ik denk dat we de potentie hebben om bedrijven te ontwikkelen à la Collibra.

“Als wij zes of zeven van deze bedrijven kunnen helpen ontwikkelen binnen de tien jaar, dan ziet ons kleine België er ineens heel anders uit”, licht Catalina Daniels toe. “Zoiets moet je ambiëren. Voor mij als bestuurder bij Birdhouse is dat het uiteindelijke doel: het vroeg identificeren van dit soort unicorns, en ze vervolgens helpen om het juiste traject af te leggen.

Gent – Antwerpen – New York?

Met het Flanders New York Accelerator programma helpt Catalina Daniels Vlaamse start-ups op gang in New York. Gaan Birdhouse start-ups iets merken van deze link? “Ja en nee. Mijn hoofdtaak is om te verzekeren dat Birdhouse dé beste accelerator in België wordt. Misschien zelfs daarbuiten. Daarbij laat ik me natuurlijk beïnvloeden door de ervaringen die ik heb in New York. Nu: zit ik in de raad van bestuur om ervoor te zorgen dat ik alle bedrijven naar New York stuur? Nee. Maar blijf ik wel denken dat goede ondernemers sneller naar de VS moeten gaan? Ja. En dat zal ik wel zeggen tegen die bedrijven. Ik hoop dat Birdhouse ook in die richting gaat duwen.”

Daniels is ervan overtuigd dat een enkeltje VS ondernemers meer oplevert dan een interrail door Europa: “Wanneer Vlaamse ondernemers willen uitbreiden, trekken ze vaak eerst naar Nederland, om vervolgens een rondje te maken langs Duitsland, Polen en het Verenigd Koninkrijk. Maar dat kost ongeveer evenveel geld en energie als dat je direct naar de VS trekt. Als Investeerder heb ik dan toch liever dat je naar de VS komt.”

“In een wereldeconomie als New York, of opkomend China, ga je je ware concurrentie tegenkomen,” voegt Daniels toe. Dit verplicht je om sneller te schakelen en helpt je om voorop te blijven lopen. Blijf dus niet te lang rondsukkelen in Europa. Want tegen dat je met dat traject rond bent, is je enige exit om jezelf te verkopen aan een Chinese of Amerikaanse partij. Dan mag je wat mij betreft die missie en doelstelling om wereldleider te worden gewoon afschaffen, want dat gaat niet gebeuren.”

If you can make it there…

Volgens Daniels bezit New York een drietal essentiële voorwaarden om een aantrekkelijk ecosysteem te zijn voor start-ups: “De eerste is funding. In 2018 werd er in New York City iets van 13 miljard dollar in Angel en VC deals gestopt. Het jaar erop werd de stad dan ook uitgeroepen tot beste plek om geld op te halen, wereldwijd.”

De tweede voorwaarde is klanten: “De staat New York heeft een bruto nationaal product dat boven Spanje en Rusland zit. Dat is 2,5 keer het bnp van België! Het zal je niet verbazen dat de hoogste concentratie Fortune 500 bedrijven zich ook in New York bevindt. Als je dus op zoek bent naar klanten en kijkt naar de economische activiteiten in die stad… Er zijn ergere plekken om te zitten, zeker als je een B2B start-up hebt.”

“De staat New York heeft een bruto nationaal product dat boven Spanje en Rusland zit. Dat is 2,5 keer het bnp van België!”

De derde is talent. “Maar liefst 10% van alle developers in Amerika zit in New York en die rekruteer je daar ook het snelst. Daarmee is de stad uitgegroeid tot een van de grootste tech-ecosystemen ter wereld. Het wordt ook wel Silicon Alley genoemd en is de thuisbasis van de applied-tech. Op dat vlak staat New York dan ook verder dan Silicon Valley in mijn ogen, aangezien je in laatstgenoemde vooral de high-tech en R&D vindt.”

Op de vraag of New York ook interessant is voor niet-tech start-ups antwoord Daniels bevestigend: “Niet alle sectoren zitten er, maar toch een heel pak. Finance, media, je mag het rijtje afgaan. En als je de Hudson oversteekt, vind je heel wat health- en farmabedrijven in New Jersey. Binnen een straal van enkele kilometers vind je de wereldleiders van allerlei sectoren. Het is dus zeker een fijne uitvalsbasis voor heel wat ondernemers.

Cultuurverschillen

Via haar Flanders New York Accelerator heeft Catalina Daniels al een flink aantal Vlaamse start-ups de sprong zien wagen naar Amerika. Ze merkt op dat een aantal karakteristieken belangrijk zijn bij de oversteek. Welke dat zijn? Daniels: “Als we het over Belgische start-ups hebben: durf! De meesten hebben goede ideeën, maar ze moeten zich durven smijten. Dat zie ik veel te weinig.”

“Verder is het belangrijk dat je een schaalbaar product hebt,” licht Daniels verder toe. “Zo kun je je klantenbestand uitbouwen zonder je team te hoeven uitbreiden. Dat team moet sterk zijn en goed kunnen communiceren. En natuurlijk moet je budget hebben, of een goed plan om aan dat geld te geraken.”

Catalina Daniels wijst ook op de cultuurverschillen: “Het is essentieel om te beseffen dat zaken doen anders werkt in de VS. De grootste fout die ik Belgische ondernemers zie maken is de copy-paste. Ze rollen hun succesformule uit en denken dat het dan wel goed komt. Maar het komt helemaal niet goed. Door de vele culturele verschillen moet je ook een deel van je succesformule herzien. Waaronder je prijzen, die in Amerika gemiddeld hoger liggen.”

“Daarnaast komen veel Belgische ondernemers hier toe en zeggen: ik ga beginnen bellen. En dan zeg ik: hier ga je niemand bellen. Dat is hier niet gebruikelijk. Je gaat e-mailen. En wel 3, 4, 5, 6, 7 keer, totdat je binnengeraakt. Dan hebben ze een meeting en denken ze: ik ga daar een uur tot 2 uur zitten. Forget it. Je krijgt een kwartier, hooguit 30 minuten!”

Liefdesrelatie

Hoe Catalina Daniels zelf in New York is beland? “Ik heb altijd al een beetje een liefdesrelatie gehad met New York. Tijdens mijn MBA in Boston ging ik aan de slag bij American Express. En mijn enige reden om die stage te kiezen was: it had to be New York based. Ik merkte dat ik niet gemaakt was voor de corporate wereld, maar dacht toen al: ik kom ooit terug.”

“In 2015 kreeg mijn partner een job bij Nike in New York. Ik ging mee, met een dependent visa, waardoor ik in het begin niet direct mocht werken. Toen heb ik me in het entrepreneurial tech-ecosysteem gesmeten, en gewoon gezien hoe ik daar mijn weg in zou vinden. Uiteindelijk vond ik de juiste contacten en na een jaar broeden leidde dat tot het FNYA. En here we are.”

Klaar om te groeien?

Registreer je voor de volgende cohort van ons acceleratorprogramma dat in augustus 2020 van start gaat!