Als er iemand gepokt en gemazeld is in het ondernemerschap, dan is het Lien De Pau wel. Zo richtte ze al meerdere bedrijven op, waaronder de netwerkorganisatie voor onderneemsters Zeker Van Haar Zaak, schreef ze al een boek over haar manier van werken en leven, ‘Get Real’, en heeft ze haar eigen business school, genaamd TRAVAK. Nu slaan Birdhouse en Lien de handen in elkaar en lanceren we samen het Birdhouse x TRAVAK Business School-traject. Wat houdt dat traject in en waarom is Lien de geknipte persoon? We vroegen het haar en onze founder Jan-Willem Callebaut gewoon zelf!

De TRAVAK Business School bestaat ondertussen al even en is al aan haar vijfde reguliere editie toe. De samenwerking met Birdhouse zal de zesde keer zijn dat Lien de deuren van haar ondernemersopleiding openstelt. TRAVAK ontstond vanuit een persoonlijke frustratie.

“Mijn verhaal begint zoals bij veel kleine ondernemers”, steekt Lien van wal. “Ik startte als freelancer, maar kwam al snel tot de conclusie dat het een leuke manier is om je geld mee te verdienen, maar helemaal niet duurzaam op lange termijn. Want je business hangt helemaal samen met én rond jou.”

Stoppen met ploeteren

Nochtans wist Lien al langer dat het leven als freelancer niet altijd rooskleurig is. “Ik had het als tiener bij mijn eigen moeder gezien, die ook freelancer was. Hoe zwaar dat soort van ondernemersbestaan is: veel stress, veel onzekerheid. Ik heb altijd gezegd dat ik dat mezelf niet ging aandoen. Maar toen ik zelfstandige werd, was dat exact wat er gebeurde. Gelukkig ben ik er zelf uit geraakt. Ondernemers ook die volgende, grotere stap laten nemen, om zo hun passie en skills naar een hoger niveau te brengen: dat is mijn missie.”

“Ik heb vier jaar lang geëxperimenteerd om tot een verdienformule te komen die wérkt.”

“Dus ben ik op zoek gegaan naar alternatieve verdienmodellen voor kleine ondernemers”, schetst ze. “Vier jaar lang heb ik geëxperimenteerd, om uiteindelijk tot een formule te komen die werkt. Eigenlijk komt het neer op je kennis en passie in een product te gieten, en dat op een schaalbaar, en bij voorkeur geautomatiseerde, manier in de markt te gaan zetten. Rond die formule draait het in de TRAVAK Business School.”

Lien De Pau, oprichtster TRAVAK Business School

Die formule goot Lien in een gestructureerde opleiding. “Het traject duurt tien weken en is onderverdeeld in zes modules. In de eerste drie gaat het vooral over een product, een aanbod creëren, in de volgende drie om gaan we dat product op een schaalbare en geautomatiseerde manier in de markt zetten.”

“Voor de opleiding werk ik samen met heel wat experts, die elk hun specialiteit hebben binnen de TRAVAK Business School. Wat ik ook heel belangrijk vond, is dat de experts zélf ook kleine ondernemers zijn, mensen die in dezelfde situatie zitten als de deelnemers van de business school. Ze staan dus dicht bij de problemen die onze deelnemers ervaren.”

Strategisch denken kan je leren

Lien is ervan overtuigd dat de TRAVAK Business School het ideale voortraject voor onze accelerator vormt: “Het acceleratorprogramma van Birdhouse is een logisch vervolg op de TRAVAK Business School. Als ik hoor wie er doorheen de selecties van de Birdhouse afvalt, zijn dat vaak die founders die dat stukje strategie en systematisch ondernemen missen. Er is nood aan een voortraject. De Business School zet die eerste stap naar de ontwikkeling van die nodige maturiteit van het bedrijf.”

Dat bevestigt ook onze founder Jan-Willem: “Ongeveer de helft van de start-ups die zich kandidaat stelt voor het Birdhouse-programma, telt minstens één vrouwelijke founder. Maar zij vallen vaker af bij de pitchfase, waardoor slechts nog een op vijf start-ups een vrouwelijke founder heeft. Dat vinden we jammer, want uiteindelijk willen we streven naar een evenwichtige mix. Daarom dat we deze samenwerking in het leven roepen.”

“Eens je strategisch begint na te denken, zie je vaak een enorme groei van je bedrijf.”

Maar waarom vallen vrouwelijke founders dan vaker af tijdens de pitchfase? Uit eigen ervaring leert Jan-Willem dat mannelijke founders vaak grootser – en dus schaalbaarder – denken.“En een schaalbaar project is voor ons cruciaal. Zo kan je het meeste uit onze accelerator halen. Doordat ons programma slechts een beperkt aantal plaatsen heeft, moeten we wel streng zijn in onze keuze”, vertelt Jan-Willem.

Lien bevestigt dat schaalbaar en strategisch denken niet bij iedereen ingebakken zit. Al kan je het gelukkig wel leren: “Onderneemsters die bij mij terechtkomen, zijn vaak gestart vanuit een idee dat ze leuk vinden, waar ze goed in zijn of passie voor voelen. En dat is een heel goede motivatie om te ondernemen. Maar wat ik dan zie is dat ze vaak nog niet strategisch over hun bedrijf hebben nagedacht. Hoe ze zich willen positioneren, bijvoorbeeld.”

“Gelukkig kan je dat leren, en we zien daar dan ook een enorme groei eens ze strategisch beginnen na te denken. Ook het financiële verhaal van een zaak, daar is vaak nog werk aan. Bij veel vrouwen zie ik vaak ook een gebrek aan financiële kennis, wat dan resulteert in een slechte, niet marktconforme prijszetting. Pas op, ik zie ook veel mannen daar mee worstelen hoor. Maar net als strategisch nadenken, kan je een goede prijszetting ook leren.” En net daar ziet Jan-Willem de match met Birdhouse: “Start-ups die al een paar stappen verder staan in dat traject, kunnen veel gerichter deelnemen aan onze accelerator en zo een mooie groei behalen gedurende ons programma.”

Met haar business school richt Lien zich in eerste instantie op vrouwelijke ondernemers. En dat heeft zo zijn redenen: “Vrouwen voelen zich, zeker in het begin van hun ondernemerstraject, vaak comfortabeler in een puur vrouwelijke groep. Want er zijn nog altijd issues waar vrouwelijke ondernemers mee te maken krijgen. Zoals dat vrouwen vaker negatieve feedback krijgen van hun omgeving als ze de sprong naar het ondernemerschap willen wagen: zou je dat wel doen met jouw goede job, hoe ga je dat combineren met de kinderen,… Onze maatschappij creërt daar toch een enorme risico-aversheid.”

“Daar wil ik met TRAVAK een antwoord op bieden. Dat wil niet zeggen dat wij enkel vrouwelijke topics behandelen, integendeel. Maar we geven wel de ruimte om het over dat soort dingen te hebben. Want uiteindelijk, hoe je bijvoorbeeld iets in de markt zet, is informatie die zowel voor een mannelijke als een vrouwelijke ondernemer even relevant is.”

Het unieke traject van Birdhouse x TRAVAK Business School ontdekken? Hier kom je alles te weten over het programma!